Comment la persécution historique des sorcières a conduit aux fameux procès de sorcellerie de Salem

Bien avant les horreurs sanglantes qui ont eu lieu lors des procès des sorcières de Salem, les accusés de sorcellerie se sont souvent retrouvés attachés à un bûcher brûlant ou pris dans le nœud coulant du bourreau.

Eremets en liberté 1324. L’évêque d’Ossory, Richard Ledrede, condamne son diocèse comme un foyer d’adorateurs du diable. Au centre de ce scandale se trouve Dame Alice Kyteler, une riche femme noble, accusée d’être une sorcière par ses beaux-enfants.

Alice et ses partisans ont fait l’objet d’une multitude d’accusations, principalement le meurtre malveillant de son quatrième mari au moyen de poison et de sorcellerie. En d’autres termes, la sorcellerie. En outre, elle a été accusée de tenir des réunions nocturnes secrètes dans les églises pour effectuer la magie noire, y compris le brassage de potions d’amour; de mutiler des animaux vivants à la croisée des chemins comme offrandes aux démons; et, d’avoir des relations sexuelles avec son familier démoniaque.

Alice serait jugée et reconnue coupable, devenant la première personne enregistrée à être condamnée comme sorcière. Bien qu’Alice elle-même fuirait le pays à temps, l’une de ses servantes a été fouettée et brûlée sur le bûcher en novembre de la même année.

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Crédit d’image Paranormal Scholar .

Dans les décennies qui ont suivi, la peur des sorcières malveillantes s’est propagée à travers l’Europe occidentale comme une traînée de poudre. Considérés comme des agents du diable, une croyance répandue les considérait comme des ennemis de la communauté chrétienne.

Sorcières dans les textes historiques et le discours intellectuel

La réponse de la papauté à la sorcellerie

Le 5 décembre 1484, le pape Innocent VIII a publié une bulle papale qui dénonçait les actions de ceux qui «se livrent aux démons mâles et femelles, et par leurs incantations, leurs charmes et leurs conjurations» commettent l’hérésie, «répandent leur infection à la ruine de d’autres innocents ». Le décret a donné aux inquisiteurs un chèque en blanc pour persécuter ceux qui seraient des sorcières « librement et pleinement », « selon leurs déserts ».

Malleus Maleficarum

Dans les trois ans qui ont suivi sa publication, le pasteur catholique Heinrich Kramer a publié  Malleus Maleficarum , le Marteau des sorcières. Le texte préconisait l’extermination complète des sorcières. En se fondant sur une justification légale,  Malleus a  recommandé le recours à la torture pour extorquer des aveux de sorcellerie si les méthodes d’interrogatoire falsifiées s’avéraient infructueuses. Le texte a également promu la tromperie comme méthode pour obtenir des aveux.

«Et lorsque les instruments de torture ont été préparés, le juge, à la fois en personne et par d’autres hommes de bien zélés dans la foi, tente de persuader le prisonnier de confesser librement la vérité; mais, s’il ne veut pas avouer, il a ordonné aux préposés de faire en sorte que le prisonnier se rende rapidement à la strappado ou à un autre instrument de torture. Les serviteurs obéissent aussitôt, mais avec une agitation feinte. Puis, à la prière de certaines des personnes présentes, le prisonnier est de nouveau libéré et est mis de côté et une fois de plus persuadé d’avouer, étant amené à croire qu’il ne sera pas, dans ce cas, mis à mort . »

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Page de titre de la septième édition de Cologne du Malleus Maleficarum, 1520. Le titre latin est généralement traduit en anglais par «Le marteau des sorcières qui détruit les sorcières et leur hérésie comme avec une épée à deux tranchants».

Malgré son contenu choquant, après avoir été publié en Allemagne,  Malleus Maleficarum  est devenu un best-seller instantané et a proliféré en des dizaines d’éditions à travers l’Europe. Étonnamment, pendant près de 200 ans, elle a été la deuxième à être vendue après la Bible.

Daemonologie du roi James

Au 16ème siècle, la menace des sorcières sataniques circulait librement dans le discours académique. En 1597, l’intellect renommé le roi Jacques VI d’Écosse – futur Jacques Ier d’Angleterre – publia une dissertation philosophique sur la nécromancie et la magie noire. Dans le but d’éduquer un public mal informé sur les origines, les pratiques et les implications de la sorcellerie noire, James ‘  Daemonologie a  souligné la nécessité de pratiquer la chasse aux sorcières dans une société chrétienne. Dans sa préface, il a déclaré que sa conscience l’avait poussé à avertir des dangers du pouvoir du diable et de ceux qui s’alignaient sur ses œuvres.

Les farfelus qui abondent à cette époque dans ce pays, de ces détestables esclaves du Diable, des Sorcières ou des enchanteurs, m’ont poussé (lecteur bien-aimé) à expédier en poste, ce traité suivant qui est le mien […] pour dissiper les doutes […] à la fois que de telles agressions de Satan sont très certainement pratiquées, et que leur instrument mérite le plus sévèrement d’être puni. – Le roi James VI d’Écosse (et plus tard I d’Angleterre). Daemonologie . 1597.

Et, certainement, sur le terrain, les gens ne croyaient pas seulement à la menace des sorcières, mais agissaient sur les recommandations d’auteurs tels que King James et Heinrich Kramer. Souvent appelée «The Burning Times», la période entre 1580 et 1662 a vu un pic du nombre de personnes brûlées comme sorcières en Europe continentale et en Écosse. Pour l’Angleterre et ses colonies d’Amérique du Nord, la mort par pendaison était la méthode d’exécution de choix pour les personnes reconnues coupables de sorcellerie.

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Représentation artistique de l’exécution par l’incendie de trois prétendues sorcières à Baden, en Suisse, en 1585.
Le Général Sorcier

Des preuves de l’acceptation croissante de la menace des sorcières peuvent être trouvées dans la carrière de Matthew Hopkins, le soi-disant Witchfinder General. Bien qu’actifs seulement entre 1644 et 1647, certains ont estimé que Hopkins et ses associés étaient responsables de plus de pendaisons pour sorcellerie en Angleterre qu’au cours des 100 années précédentes. Le nombre de morts est estimé à environ 300.

Hopkins était également responsable de  La découverte des sorcières,  un manuel qui s’inspirait beaucoup de la Daemonologie de King James. Bien que la torture soit illégale en Angleterre à cette époque, Hopkins – comme Kramer avant lui – préconisait des méthodes d’interrogatoire sévères. Il était connu pour avoir utilisé la privation de sommeil pour extraire des aveux. Cependant, c’était l’une des méthodes les plus gentilles de Witchfinder. Hopkins a utilisé couramment la peau avec un couteau émoussé pour voir si l’accusé saignerait, ainsi que la méthode infâme d’attacher une femme à une chaise et de la jeter dans l’eau. Le test de natation était basé sur l’idée que les sorcières ayant renoncé à leur baptême, l’eau les rejetterait: ceux qui flottaient étaient des sorcières; ceux qui se sont noyés étaient innocents.

Ces méthodes décrites dans  La découverte des sorcières  deviendront populaires dans les colonies anglaises dans les décennies qui suivirent.

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Illustration d’un chapbook du XVIIIe siècle, montrant une femme accusée de sorcellerie plongée dans une rivière.
Toutes les sorcières étaient-elles des femmes?

Bien qu’il n’y ait pas de sorcière «moyenne», la plupart des personnes reconnues coupables seraient pauvres et âgées. Environ 75% étaient des femmes.

En effet, le 11 juillet 1629, à la frontière franco-allemande, non loin de la ville de Strasbourg, une femme âgée est arrêtée, accusée de «meurtre d’enfants et de sorcellerie». C’est son petit-fils que la vieille femme a été accusée d’avoir tué en empoisonnant sa soupe. Bien qu’elle ait été torturée à plusieurs reprises, la malheureuse n’a jamais avoué une sorcellerie meurtrière. Quoi qu’il en soit, les soupçons de la cour étaient forts. Bien que son sort éventuel soit perdu dans les archives de l’histoire, il est fort probable qu’elle ait été exécutée en tant que sorcière. Telle était la destinée violente de beaucoup à cette époque.

Alors que les hommes  ont été  condamnés en tant que sorcières, les femmes étaient plus susceptibles de se retrouver attachées à un bûcher brûlé ou prises dans le nœud coulant du bourreau.

Parallèlement à la littérature sur la menace croissante de la sorcellerie, des discours sur l’état dépravé des femmes étaient en circulation. Publié à titre posthume en 1618, le discours du théologien de l’Université de Cambridge William Perkins  sur l’art damné de la sorcellerie a  déclaré que «la femme étant le sexe le plus faible, est plus tôt enchevêtrée par les illusions du diable avec cet art damnable que l’homme». Un autre tract, par un autre auteur, a débattu que les femmes doivent « sortir du diable », car leurs « têtes, mains, cœurs, esprits et âmes sont mauvais ».

Fièvre des sorcières: participation du public à la chasse aux sorcières

Sans aucun doute, les accusations portées contre ceux qui sont accusés d’être des sorcières sont presque impossibles à vérifier. Qui peut dire si Alice Kyteler a sacrifié des animaux au carrefour irlandais ou si une malheureuse grand-mère était responsable de l’empoisonnement malin d’un petit-enfant? Tout ce qui est sûr, c’est que les gens croyaient en ce qu’ils faisaient. En effet, de nombreuses sorcières présumées ont été tuées en dehors du contrôle de la loi, aux mains de la foule. De tels lynchages n’étaient pas le résultat d’une soif de vengeance personnelle – bien au contraire. La justice populaire a cherché à servir et à protéger le public. C’est-à-dire qu’au début de l’Europe moderne, de nombreuses communautés nourrissaient de véritables craintes que les sorcières sataniques n’apportent douleur et souffrance à elles-mêmes et à leurs familles.

Un cas du Danemark, jusqu’en 1800, a vu Anna Klemens, une mendiante de 82 ans appréhendée par des villageois en colère, qui la considéraient comme une sorcière. Celui qui aurait provoqué le lynchage était une supposée «femme sage», qui a ordonné à la foule de battre le sang de la vieille femme sans défense. À l’époque, on pensait que la magie avait quitté le corps de la sorcière une fois son sang versé, ce qui en faisait le seul moyen de briser son pouvoir. Les villageois étaient si convaincus de sa culpabilité qu’Anna a été battue à mort.

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Une illustration tirée de Daemonologie du roi James, montrant plusieurs femmes accusées d’être des sorcières, devant le roi.

Diverses explications de la manie de la chasse aux sorcières qui ont frappé l’Europe occidentale ont été avancées, l’hystérie religieuse croissante et la paranoïa intense au lendemain de la Réforme religieuse étant l’une des plus convaincantes. Il a fallu attendre la logique et la pensée rationnelle des Lumières pour que la manie de la sorcière commence à s’apaiser. Avant cette époque, cependant, cette hystérie de masse s’étendrait de l’Europe occidentale aux colonies anglaises du Nouveau Monde. Le plus connu de tous les cas dans les colonies est le fameux Salem Witch Trials. Pourtant, ce n’était nullement le seul cas digne de mention.

Goody Glover et la famille Goodwin

En 1688, à Boston, vivait une famille du nom de Goodwin. À sa tête se trouvait John, «homme sobre et pieux», maçon de métier et père de six enfants. C’était l’aînée de ces enfants, une fille appelée Martha, qui a remarqué que la blanchisseuse de la famille avait volé une partie du linge de maison. Elle a accusé la femme de vol. Cependant, l’enfant ne savait pas que ce n’était pas une blanchisseuse ordinaire: car elle était la «fille d’une vieille femme ignorante et scandaleuse» appelée Goody Glover, une femme qui serait une sorcière.

Maladies inexplicables

Peu de temps après l’accusation, le fils aîné de Goodwin est tombé gravement malade. Avant trop longtemps, trois des frères et sœurs de Martha – une sœur et deux frères – ont été saisis par la même maladie. Fits, au-delà de ceux de l’épilepsie, a torturé les quatre enfants. Non seulement cela, «Parfois, ils étaient sourds, parfois muets et parfois aveugles, et souvent, tout cela à la fois. […] Ils auraient la bouche ouverte à une telle largeur, que leurs mâchoires se sont désarticulées […] La même chose arriverait à leurs omoplates, à leurs coudes, à leurs poignets et à plusieurs de leurs articulations. » Les badauds ont décrit comment les enfants se trouvaient parfois dans des positions si bizarres que leur corps était «allongé, […] tiré vers l’arrière, à un point tel qu’il était à craindre que la peau même de leur ventre ne se fende.  » Ils criaient, se tordant d’agonie,

Naturellement, John Goodwin et sa femme étaient terrifiés par leurs enfants. Des médecins respectés ont été consultés pour obtenir de l’aide. Cependant, rien ne pouvait être fait pour leurs afflictions. Selon les médecins, la cause des maladies inexplicables était la sorcellerie de Goody Glover.

Comme une famille religieuse, les Goodwins ont prié pour que cessent les souffrances des enfants. Il a été dit qu’après une veillée de prière d’une journée, le plus jeune des enfants a été délivré – leur douleur a disparu.

À ce stade, la nouvelle des calamités qui avaient frappé la famille Goodwin est parvenue aux oreilles des magistrats locaux. La mère âgée de la blanchisseuse, Goody Glover, a été arrêtée pour suspicion de sorcellerie.

Glover est jugé pour la sorcellerie

Au cours du procès qui a suivi, l’ordre a été donné de fouiller la maison de la femme. Des objets suspects ont été récupérés et amenés au tribunal. Ceux-ci comprenaient «plusieurs petites images, ou marionnettes, ou bébés, faites de Raggs, et des trucs avec des cheveux de chèvre, et d’autres ingrédients de ce genre». Quand l’un de ces objets a été présenté à la femme, à peine l’avait-elle pris en main qu’un des enfants Goodwin est tombé dans une crise, devant toute l’assemblée. À la fin du procès, la vieille femme a avoué être de connivence avec le diable. Bien que le tribunal ait nommé cinq ou six médecins pour évaluer son état mental, ils ont conclu qu’elle était saine d’esprit. Elle n’avait pas, par «folie et folie», acquis accidentellement la réputation d’une sorcière. Non – cette femme s’est avérée être la vraie chose – une sorcière satanique. À ce titre, une condamnation à mort lui a été infligée.

De nouvelles accusations de sorcellerie

Dans les jours qui ont précédé son exécution, une autre s’est présentée pour témoigner contre la sorcière. L’accusatrice, une femme du nom de Hughes, a déclaré que Glover, six ans plus tôt, avait causé la mort de son voisin. Cependant, lors de la préparation de son témoignage, le propre fils de Hughes a été pris gravement malade – un peu comme les enfants Goodwin. Même depuis les confins d’une cellule de prison, il semblait que la malédiction mortelle de la sorcière se répandait. Le fils de Hughes, «un garçon bien» et en bonne santé, a déclaré que Glover lui avait rendu visite dans la nuit. Il a décrit comment il l’avait vu «une chose noire avec un bonnet bleu dans la pièce, le tourmentant». L’entité sombre, a-t-il dit, avait même essayé d’arracher ses entrailles de son corps.

Le lendemain, la mère du garçon est allée à Glover à la prison et lui a demandé pourquoi elle avait torturé son fils. La sorcière a répondu qu’elle l’avait fait «à cause du tort causé à elle-même et à sa fille». Elle a admis librement qu’elle avait rendu visite au garçon la veille au soir «Comme une chose noire avec un bonnet bleu» et avec sa main avait essayé de «retirer les boyaux de Boyes» mais avait échoué.

Pendant son emprisonnement, la vieille femme a reçu la visite du ministre puritain Cotton Mather. Il a déclaré qu’elle n’avait jamais nié la culpabilité de sa sorcellerie. Elle semblait plutôt s’en délecter. Elle aurait détaillé ses rendez-vous nocturnes avec le diable dans lequel elle priait une foule d’esprits. Pour cela, le 16 novembre 1688, Goody Glover est pendu en sorcière.

On ne saura jamais si Goody Glover était vraiment une sorcière. A-t-elle été punie pour avoir blessé des enfants sans défense? Ou était-elle ciblée pour une raison différente? En effet, dans un compte rendu de son procès, il est indiqué que la femme a refusé de fournir des réponses dans tout sauf l’irlandais – sa langue maternelle – bien qu’il ait été dit qu’elle comprenait l’anglais «très bien». Non seulement cela, mais Glover était catholique romain dans un environnement protestant résolument puritain. L’hôte d’esprits auquel Glover a dit qu’elle avait prié aurait très bien pu être des saints. De même, les poupées trouvées dans sa maison, qui auraient été utilisées pour la sorcellerie par la cour, pourraient en fait avoir été des représentations grossières de saints catholiques. Alors, cette femme a-t-elle été tuée parce qu’elle était une sorcière? Ou, a-t-elle été tuée parce que les mauvaises actions d’un étranger hérétique étaient le seul moyen d’expliquer les maladies autrement inexplicables des enfants Goodwin? Après tout, ce sont des moments suspects. Les préjugés de la masse puritaine contre la minorité catholique étaient courants. Sans doute, il était trop facile d’expliquer ses problèmes comme étant la faute d’un étranger suspect. En tant que tel, beaucoup considèrent maintenant Goody Glover comme un martyr catholique.

L’implication et l’héritage de Cotton Mather

Que nous en savons tellement sur le cas des enfants Goody Glover et Goodwin est en grande partie grâce à Cotton Mather, le ministre puritain qui a rendu visite à Glover deux fois pendant sa détention. Il a même ramené chez lui l’un des enfants Goodwin afin d’observer et d’enregistrer leur affliction.

Bien que Mather était membre de la Royal Society, ayant étudié à l’Université de Harvard, il est clair que ses préjugés religieux ont affecté son jugement dans cette affaire. Quoi qu’il en soit, son livre sur le sujet était un best-seller, et a été en tant que tel largement lu et discuté dans toute la Nouvelle-Angleterre puritaine. En fait, le livre était si répandu qu’il a finalement fait son chemin dans la bibliothèque d’un autre ministre puritain éduqué à Harvard. Son nom était Samuel Parris; un homme qui trouverait bientôt ses mains trempées dans le sang des condamnés pour sorcellerie dans le village de Salem.

Article traduit par Damien pour preuves du paranormal

Cet article a été publié pour la première fois sur Paranormal Scholar .

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