L’élixir mortel de la vie – Un coup à l’immortalité valait-il le risque?

L’élixir d’immortalité (également connu sous le nom d’élixir de vie) est une substance mythique censée accorder à ceux qui le consomment la vie éternelle. Diverses civilisations à travers l’histoire humaine ont leur propre version de l’ élixir d’immortalité. Néanmoins, ils sont, pour la plupart, limités au domaine du mythe et de la légende.

Dans l’histoire de la Chine , cependant, de nombreux empereurs, nobles et fonctionnaires auraient consommé l’élixir d’immortalité, dans l’espoir de vivre pour toujours. En réalité, cependant, l’élixir a raccourci leur vie et a même causé la mort, car ses ingrédients comprenaient souvent des substances hautement toxiques. Pourtant, cela n’a pas dissuadé l’élite chinoise de chercher l’élixir d’immortalité, et cette substance mortelle est documentée comme ayant été consommée aussi tard que le 18 e siècle.

L’élixir à travers les cultures et les siècles

L’élixir d’immortalité se retrouve dans diverses cultures à travers l’histoire. Dans la Grèce antique , par exemple, cette substance était connue sous le nom d ‘«ambroisie» ou «nectar des dieux». Les anciens Grecs croyaient que les dieux atteignaient leur immortalité en consommant cette substance.

Une substance similaire, connue sous le nom d ‘«amrita», se trouve dans la mythologie hindoue , en particulier dans l’histoire du «barattage de l’océan de lait». Dans ce mythe, «amrita» était le dernier des quatorze trésors à avoir émergé lors du barattage de l’océan.

Représentation du «barattage de l'océan de lait», l'élixir de vie de la mythologie hindoue.  (Domaine public)

Représentation du «barattage de l’océan de lait», l’élixir de vie de la mythologie hindoue. ( Domaine public )

Dans la légende arthurienne, il y a le Saint Graal , la coupe qui aurait été utilisée par Jésus-Christ pendant la dernière Cène . On pense que ceux qui ont bu du Graal bénéficient de l’immortalité. Enfin, les alchimistes médiévaux ont cherché à créer l’élixir de vie, et Nicolas Flamel est réputé avoir réussi dans cette entreprise. Bien que Flamel était une personne réelle qui n’aurait peut-être pas essayé l’alchimie, il a acquis une réputation de maître alchimiste des siècles après sa mort.

La peinture de la Cène où Jésus était soupçonné d'avoir bu du Saint Graal, qui était considéré comme un élixir de vie.  (Leonardo da Vinci / Domaine public)

La peinture de la Cène où Jésus était soupçonné d’avoir bu du Saint Graal, qui était considéré comme un élixir de vie. (Leonardo da Vinci / Domaine public )

Dans les exemples ci-dessus, l’élixir d’immortalité est largement confiné au domaine du mythe et de la légende, bien au-delà de la portée des mains mortelles. Dans l’histoire chinoise, cependant, il était possible pour les mortels d’atteindre l’élixir d’immortalité, et de nombreux, normalement membres de l’élite, sont documentés pour l’avoir consommé.

L’élixir chinois de la mort

Cet élixir, cependant, a non seulement échoué à prolonger leur vie, mais peut aussi les avoir empoisonnés et même causer leur mort. La base de l’élixir chinois de l’immortalité se trouve dans l’ alchimie taoïste , qui à son tour est enracinée dans les doctrines du taoïsme. En conséquence, il existe deux branches de l’alchimie taoïste, Neidan et Waidan.

Le premier, également connu sous le nom d’élixir interne / alchimie, fait référence aux doctrines, ainsi qu’aux pratiques physiques, mentales et spirituelles qui utilisent le corps humain lui-même pour atteindre l’immortalité. Neidan comprend la méditation taoïste, des exercices physiologiques, en particulier la respiration et l’alimentation.

Illustration chinoise sur bois de Neidan «Nettoyer l'esprit du cœur et se retirer dans la dissimulation», 1615 Xingming guizhi 性命 圭 旨 (Pointeurs sur la nature spirituelle et la vie corporelle).  (Images de bienvenue / CC BY 4.0)

Illustration chinoise sur bois de Neidan «Nettoyer l’esprit du cœur et se retirer dans la dissimulation», 1615 Xingming guizhi 性命 圭 旨(Pointeurs sur la nature spirituelle et la vie corporelle). (Images de bienvenue / CC BY 4.0 )

D’autre part, Waidan se concentre sur la création de l’élixir d’immortalité en mélangeant diverses substances. Dans la dernière tradition Waidan, il existe deux méthodes principales pour créer l’élixir de vie. Le premier d’entre eux implique l’utilisation de mercure et de plomb, qui représenteraient respectivement les principes du Yin et du Yang. Les praticiens de cette méthode estiment qu’après affinage et combinaison de ces deux éléments, une nouvelle substance aux qualités du Pure Yang (ou Chunyang) sera produite.

Selon la croyance taoïste, le Yang pur est l’état d’unité avant sa division en Yin et Yang. L’autre méthode majeure de la tradition Waidan implique l’utilisation de cinabre, un minéral de sulfure de mercure considéré dans le taoïsme comme une substance Yang. On pense que le mercure contenu dans le minéral est le vrai Yin et qu’il est extrait avant d’être ajouté au soufre (une substance Yang). Le processus est normalement répété jusqu’à neuf fois et le produit final contient les qualités du Pure Yang.

Très toxique

Le mercure et le plomb, cependant, sont tous deux des substances hautement toxiques, et leur exposition peut avoir des effets néfastes sur la santé d’une personne. Les symptômes d’intoxication au mercure chez l’adulte comprennent des difficultés d’audition et d’élocution, un manque de coordination, une faiblesse musculaire et des changements de vision, tandis que l’empoisonnement au plomb peut entraîner des problèmes de mémoire ou de concentration, des troubles de l’humeur, des maux de tête et des douleurs articulaires et musculaires. Des niveaux élevés de mercure ou de plomb peuvent également causer des dommages permanents aux reins et au système nerveux et éventuellement entraîner la mort.     

"Mettre l'élixir miraculeux sur le trépied" dans Xingming guizhi (Pointers on Spiritual Nature and Bodily Life) de Yi Zhenren, un texte taoïste sur l'alchimie interne publié en 1615 (3e année de la période de règne Wanli de la dynastie Ming).  (Images de bienvenue / CC BY 4.0)

« Mettre l’élixir miraculeux sur le trépied » dans Xingming guizhi (Pointers on Spiritual Nature and Bodily Life) de Yi Zhenren, un texte taoïste sur l’alchimie interne publié en 1615 (3e année de la période du règne Wanli de la dynastie Ming). (Images de bienvenue /  CC BY 4.0 )

Bien que les deux méthodes les plus importantes dans la tradition Waidan impliquent le mercure et le plomb, et le cinabre, d’autres substances ont également été utilisées pour créer l’élixir d’immortalité. En 2019, il a été signalé que des archéologues de Luoyang, une ville de la province du Henan, en Chine centrale, ont déniché un pot en bronze contenant du liquide à l’intérieur. La découverte a été faite dans le tombeau d’une famille noble de la dynastie des Han occidentaux, qui a duré de 202 avant JC à 8 après JC.

Selon le rapport, le pot contenait environ 3,5 litres de liquide, ce que les archéologues pensaient initialement comme une sorte d’alcool, car il dégageait un arôme alcoolisé. Par la suite, des échantillons du liquide ont été analysés dans un laboratoire, et il a été constaté qu’il se compose principalement de nitrate de potassium et d’alunite. Cela a conduit les archéologues à conclure que le liquide dans le pot est l’élixir mythique de l’immortalité.

Ce fut une découverte importante, car il s’agit de la première preuve archéologique de l’élixir d’immortalité en Chine. Comme le plomb et le mercure, le nitrate de potassium est également une substance toxique. L’exposition à des niveaux élevés de nitrate de potassium peut entraîner des maux de tête, de la fatigue, des étourdissements, des difficultés respiratoires et même la mort.

Une paire de pots en bronze, l'un contenant le premier véritable exemple d'un ancien élixir de vie chinois, ont été mis au jour dans une tombe de la dynastie des Han occidentaux à Luoyang, dans la province du Henan.  (VCG)

Une paire de pots en bronze, l’un contenant le premier véritable exemple d’un ancien élixir de vie chinois, ont été mis au jour dans une tombe de la dynastie des Han occidentaux à Luoyang, dans la province du Henan. ( VCG )

La vie éternelle valait-elle le risque?

Bien que les Chinois aient dû remarquer les effets négatifs du mercure et du plomb sur la santé d’une personne, cela n’a pas dissuadé les élites de consommer des élixirs d’immortalité fabriqués à l’aide de ces substances toxiques. Il semble qu’un coup de feu à la vie éternelle en valait bien le risque, et donc de tels élixirs toxiques ont continué à être consommés tout au long de l’histoire de la Chine.

L’ une des premières mentions de l’élixir de l’ immortalité vient de la période des Royaumes combattants, qui a duré du 5 e au 3 e BC siècles. Une histoire se trouve dans le Zhanguo Ce (qui signifie «  Records of the Warring States  ») et le Hai Feizi (une collection d’essais de l’école de pensée légaliste) qui implique l’élixir de l’immortalité. Ces deux œuvres ont été datés au 3 e siècle avant notre ère.

Selon cette histoire, Qingxiang, le roi de Chu, a reçu une fois un «bu si zhi yao», qui peut être traduit par «médecine de l’immortalité». En d’autres termes, il a reçu un élixir d’immortalité. Alors que le chambellan amenait l’élixir dans le palais, un gardien à la porte lui a demandé s’il était comestible, et quand il a répondu oui, le gardien a pris l’élixir et l’a mangé.

Lorsque le roi apprit cela, il était furieux et condamna le garde à mort. Le garde a envoyé un ami pour persuader le roi de ne pas l’exécuter. Il a fait valoir que depuis que le gardien avait d’abord demandé au chambellan si l’élixir était comestible, et ce dernier avait répondu oui, le blâme devait être mis sur le chambellan.

De plus, si le garde devait être exécuté, l’élixir de vie, tel que présenté par l’invité, serait un élixir de mort, montrant ainsi l’invité comme un menteur. Par conséquent, l’ami du gardien a conclu qu’il valait mieux libérer le gardien plutôt que de l’exécuter, ce qui démontrerait la fausse affirmation de l’invité. À la fin de l’histoire, le gardien a été libéré.

Comme le conte se concentre sur un argument sophistique, il ne dit pas si le gardien a atteint l’immortalité. Nous savons, cependant, que ceux qui ont cherché l’élixir de vie non seulement ne l’ont pas trouvé, mais ont probablement causé leur propre mort par empoisonnement.

L’obsession des empereurs pour l’immortalité

L’un des cas les plus célèbres de décès par empoisonnement aux élixirs est celui de Qin Shi Huang , le premier empereur de Chine. Il existe de nombreux récits concernant l’obsession de Qin Shi Huang pour l’immortalité. Plus récemment, en 2017, un ensemble de cales en bois a été découvert dans le Hunan, une province du centre de la Chine. Les feuillets contiennent les ordres exécutifs de l’empereur pour la recherche de l’élixir d’immortalité dans tout le pays, et les réponses officielles des gouvernements locaux.

Qin Shi Huang, le premier empereur de Chine, qui avait une obsession de l'immortalité et est finalement décédé après avoir pris un «élixir de vie».  (Domaine public)

Qin Shi Huang, le premier empereur de Chine, qui avait une obsession de l’immortalité et est finalement décédé après avoir pris un «élixir de vie». ( Domaine public )

L’un des moyens par lesquels Qin Shi Huang espérait atteindre l’immortalité était de consommer l’élixir d’immortalité, qui était en fait des pilules de mercure, préparées par son fangshi (qui signifie littéralement «  maître de la méthode  », et peut être traduit par «  alchimiste’). Qin Shi Huang serait mort d’un empoisonnement au mercure.

La mort de Qin Shi Huang par empoisonnement aux élixirs ne semble pas avoir dissuadé les futurs empereurs de rechercher l’immortalité par les mêmes moyens. Ainsi, au cours de la longue histoire de la Chine, de nombreux autres empereurs auraient causé leur propre mort en poursuivant l’immortalité.

L’empereur Ai de Jin, qui a régné pendant les années 360 après JC, en est un exemple. Dans sa tentative d’immortalité, l’empereur a pratiqué le jeûne taoïste, c’est-à-dire s’abstenir de céréales. En même temps, il a consommé l’élixir d’immortalité préparé par son fangshi . En conséquence, il a été empoisonné, a perdu conscience de ce qui se passait autour de lui et est décédé à l’âge de 24/5 ans.     

Surtout la dynastie Tang…

Bien que le taoïsme a été reconnu comme un système religieux dès le 4 ème et 3 ème siècles avant notre ère, il ne a obtenu le statut officiel sous la dynastie des Tang , qui a duré 618-907 après JC. Le fondateur de la dynastie, l’empereur Gaozu de Tang (né Li Yuan), prétendait descendre de Laozi, une figure semi-légendaire considérée comme l’un des fondateurs du taoïsme. En conséquence, le taoïsme, y compris l’alchimie taoïste, a prospéré pendant cette période.

L'empereur Gaozu de Tang.  (Domaine public)

L’empereur Gaozu de Tang. ( Domaine public )

Cependant, l’une des conséquences négatives du succès du taoïsme a été l’obsession croissante de l’élixir de vie. Au moins six empereurs de la dynastie Tang seraient morts d’empoisonnement aux élixirs, ainsi que de nombreux érudits et fonctionnaires. L’un de ces empereurs était l’empereur Taizong, le successeur de Gaozu, tandis que les cinq autres étaient Xianzong, Muzong (fils et successeur de Xianzong), Jingzong (fils et successeur de Muzong), Wuzong (frère cadet de Jingzong) et Xuanzong (frère cadet de Muzong et Wuzong) successeur).

Au moment où la dynastie Tang s’est terminée en 907 après JC, beaucoup étaient morts d’élixir d’intoxication vitale. En conséquence, la popularité de la tradition Waidan était en déclin. Au lieu de cela, ceux qui recherchaient l’immortalité ont opté pour les pratiques de la tradition Neidan.

Condamnation et déclin de l’élixir

Avec le temps, la pratique de créer des élixirs d’immortalité avec des substances toxiques a même été condamnée. L’un des critiques les plus virulents de cette pratique a été Li Shizhen, un médecin réputé pour son Bencao Gangmu (traduit par «  Compendium of Materia Medica  »), considéré aujourd’hui comme la pièce d’écriture la plus complète et la plus complète dans le domaine de la médecine traditionnelle chinoise. . Dans ce travail, Li Shizhen condamne les alchimistes pour leur utilisation du mercure dans les élixirs d’immortalité, mais souligne également que les utilisations médicales de cette substance ne doivent pas être ignorées.

Tamponnez avec le célèbre médecin Li Shizhen dessus.  (China Post / domaine public)

Tamponnez avec le célèbre médecin Li Shizhen dessus. (China Post / domaine public )

Li Shizhen a vécu au 16 e siècle, lorsque la Chine était sous la dynastie Ming . Un seul empereur Ming, l’empereur Jiajing, serait mort d’un empoisonnement aux élixirs. L’empereur est connu pour avoir été un fervent adepte du taoïsme et a négligé ses devoirs de souverain afin de se concentrer sur les activités taoïstes.

Naturellement, atteindre l’immortalité est devenu une obsession, surtout pendant les dernières années de l’empereur. Outre les pratiques de Neidan, l’empereur Jiajing a également cherché l’élixir d’immortalité. L’empereur est peut-être mort après avoir consommé un élixir qui lui a été donné par Wang Jin, un alchimiste taoïste.

L'empereur Jiajing, 12e empereur de la dynastie Ming, qui a également cherché l'élixir d'immortalité.  (Domaine public)

L’empereur Jiajing, 12e empereur de la dynastie Ming, qui a également cherché l’élixir d’immortalité. ( Domaine public )

De même, un seul empereur Qing aurait perdu la vie en raison d’un empoisonnement aux élixirs. L’empereur Yongzheng, qui a régné au XVIIIe siècle, est le dernier empereur chinois dont la mort est attribuée à l’empoisonnement aux élixirs. Alors que les historiens pensent que l’empereur s’est empoisonné en consommant l’élixir d’immortalité, la légende raconte qu’il a été assassiné par Lu Siniang, la fille de Lu Liuliang, dont les écrits anti-Qing ont conduit à une rébellion ratée sous le règne de Yongzheng. Par conséquent, Lu Liuliang a été puni à titre posthume, ses proches survivants punis et ses écrits interdits.

Chose du passé?

Tout au long de l’histoire de la Chine, de nombreux empereurs ont perdu la vie à la suite d’un empoisonnement aux élixirs. Étant donné que l’élixir d’immortalité pourrait être obtenu par les élites, ainsi que par celles assez riches pour se les permettre, il est difficile d’estimer le nombre de vies perdues dans la quête de l’immortalité.

D’après l’exemple des empereurs, il semble que, par les dynasties Ming et Qing, l’intérêt pour les élixirs d’immortalité avait considérablement chuté. Pourtant, la critique de Li Shizhen de la pratique peut impliquer que ces élixirs étaient toujours populaires parmi les Chinois. En tout cas, la croyance en un élixir de vie taoïste semble appartenir au passé. De plus, compte tenu des connaissances actuelles sur la toxicité des substances utilisées pour les fabriquer, de tels élixirs ne sont ni fabriqués ni consommés aujourd’hui.

Article traduit par Damien pour preuves du paranormal

Source : ANCIENTORIGINS

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