Sorcellerie? Hommages aux victimes de meurtre? Le mystère de 17 cercueils miniatures en Écosse

17 cercueils miniatures ont été découverts dans une petite grotte sur le mystique Arthur’s Seat à l’extérieur d’Edimbourg, en Ecosse en 1836. Aujourd’hui, il n’en reste que huit et sont maintenant exposés au National Museum of Scotland.

Malgré le passage de 181 ans, les chercheurs ne sont pas plus près de déterminer le créateur ou le but des cercueils , dont chacun contient une minuscule figure humaine soigneusement habillée.

Certains disent que c’est de la sorcellerie . D’autres affirment qu’il s’agit d’un enterrement symbolique d’hommes perdus en mer. L’une des théories les plus intrigantes est que les cercueils ont été fabriqués dans le but de calmer les âmes errantes de 17 personnes assassinées pour la table de dissection par les notables tueurs en série Burke et Hare.

Une découverte inattendue – 17 cercueils miniatures

En juin 1836, un groupe d’écoliers locaux parcourait les collines d’Arthur’s Seat à la recherche de lapins. Dans une zone isolée du côté nord-est, ils ont trouvé une petite grotte (ou peut-être un grand trou) cachée derrière trois dalles d’ardoise. À l’intérieur se trouvaient 17 petits cercueils, chacun cloué, bien rangés en deux rangées de huit, le 17ème reposant sur le dessus comme pour commencer une troisième rangée.

Une vue d'Arthur's Seat, Édimbourg, Écosse de Pollock Halls.

Une vue d’Arthur’s Seat, Édimbourg, Écosse de Pollock Halls. ( CC BY SA 3.0 )

Selon The Scotsman , le premier journal à écrire sur l’histoire, «un certain nombre [des cercueils] ont été détruits par les garçons qui se pelotonnaient les uns les autres comme des bagatelles dénuées de sens et méprisables» (Dash, 2013). Comme décrit par The Scotsman , chacun des cercueils «contenait une figure miniature de la forme humaine découpée dans du bois, les visages en particulier étant assez bien exécutés. Ils étaient vêtus de la tête aux pieds dans des vêtements en coton, et décemment disposés avec une représentation mimétique de tous les accessoires funéraires qui forment généralement les derniers vêtements des morts.

Les cercueils ont environ trois ou quatre pouces de longueur, de forme régulière et découpés dans une seule pièce de bois, à l’exception des couvercles, qui sont cloués avec des brins de fil ou des épingles en laiton communes. Le couvercle et les côtés de chacun sont abondamment parsemés d’ornements, formés de petits morceaux d’étain et insérés dans le bois avec beaucoup de soin et de régularité »(Dash, 2013).

De nouvelles perspectives sur les créateurs

Depuis que cette description a été écrite au 19ème siècle, des recherches plus poussées ont déterminé que les chiffres étaient probablement faits par le même artisan et les cercueils étaient faits par deux personnes différentes. De plus, «les matériaux et les outils utilisés – bois, ornements en fer, clous, couteau tranchant et crochu – indiquent que les cercueils auraient pu être façonnés par un cordonnier » (Scottish History and Archaeology, 2017). De plus, «les personnages semblent former un ensemble, et leur port vertical, leurs pieds plats et leurs bras oscillants suggèrent qu’ils pourraient avoir été des soldats-jouets. Leurs yeux sont ouverts, ce qui rend peu probable qu’ils aient été initialement conçus comme des cadavres »(Scottish History and Archaeology, 2017).

Enfin, un examen plus approfondi du coton utilisé dans l’habillage des personnages date de leur création au début des années 1830. Cela signifie qu’ils n’auraient pas pu être enterrés longtemps avant d’être découverts par les écoliers. Pourtant, un tel examen minutieux n’a pas rapproché les gens de la compréhension du but des effigies . Selon le Museum of Scotland, pour comprendre pourquoi ces cercueils ont été fabriqués, il faut examiner ce qui se passait à l’époque.

Cinq des cercueils miniatures.

Cinq des cercueils miniatures. ( Musées nationaux d’Écosse )

Arracheurs de corps et meurtriers

Dans les années 1820 et 30, Édimbourg était un centre culturel réputé pour ses prouesses médicales. Les écoles de médecine de la ville se sont révélées parmi les meilleurs médecins et chaque année, de plus en plus d’étudiants se sont inscrits. Cet afflux a créé un problème. Au 19e siècle, la clé des arts de la guérison était de comprendre l’anatomie humaine.

Et la seule façon possible était par dissection. Pourtant, à mesure qu’Édimbourg progressait, moins de criminels étaient envoyés à mort à la potence (la source typique des cadavres). Ainsi, les pratiques infâmes de l’arrachement du corps et du vol de tombes sont entrées en vogue.

Bien que très rentable, le crime a scandalisé le public écossais. C’était la sagesse conventionnelle à l’époque que pour qu’une personne ressuscite le jour du Jugement dernier, une personne doit avoir son corps intact. Ce sentiment dominant a conduit à un certain nombre d’innovations pour empêcher les voleurs de décoller avec des cadavres, tels que des cercueils en fer et des vigiles toute la nuit. Il est important de garder cela à l’esprit car cela a peut-être également contribué à la raison pour laquelle quelqu’un ferait les minuscules corps de substitution.

L'anatomiste dépassé par la montre de William Austin, 1773.

L’anatomiste dépassé par la montre par William Austin, 1773. ( Domaine public )

Parmi les voleurs de corps les plus sournois de l’histoire, il y avait William Burke et William Hare , tous deux immigrants irlandais, ainsi que le célèbre anatomiste et universitaire d’Edimbourg, le Dr Robert Knox. Comme le raconte une comptine pour enfants autrefois populaire, «De près et de monter l’escalier / Mais et ben wi ‘Burke et Hare. Burke est le boucher, Hare est le voleur / Knox le garçon qui achète le bœuf »(Scottish History and Archaeology, 2017).

La première transaction de Burke et Hare avec le Dr Knox s’est produite lorsqu’un locataire âgé de la pension de famille de Hare est décédé avant de rembourser une dette à Hare. Afin de récupérer ses pertes, Burke et Hare ont vendu le corps de l’homme à l’école d’anatomie du médecin à Surgeon’s Square. C’était tellement facile.

Portraits de William Burke

Portraits de William Burke ( domaine public ) et William Hare ( domaine public ) vers 1829, et du Dr Robert Knox vers 1860. ( Domaine public )

«Mais comme personne d’autre à la pension n’était prêt à tomber de leur propre gré, le couple pensait accélérer le processus un peu. Et c’est ainsi qu’a commencé une vague de tueries vicieuses qui a duré 10 mois, au cours desquels Burke et Hare ont envoyé au moins 16 victimes [dont 12 femmes] et ont gagné environ 150 £ (environ 12 000 £ maintenant – pas de somme moyenne) »(Scottish History and Archaeology , 2017).

En contrepartie, ils n’ont tué que des vagabonds qu’ils pensaient ne pas manquer. Mais ensuite, ils sont devenus insouciants et ont commencé à tuer des résidents locaux qui ont non seulement été manqués mais aussi reconnus à l’école.

En novembre 1928, les hommes sont arrêtés. Hare a accepté de témoigner contre Burke et a donc obtenu l’immunité. Le 28 janvier 1828, Burke est pendu devant une foule de milliers de personnes. Son corps a ensuite été envoyé pour être disséqué à la faculté de médecine de l’Université d’Édimbourg, qui (sur ordre du tribunal) a conservé le squelette de Burke en témoignage de ses crimes atroces.

Le Dr Knox a été dégagé de tout acte répréhensible; cependant, l’incident a ruiné sa carrière illustre. On n’a plus jamais entendu parler de Hare. Très probablement, il est retourné en Irlande, mais il y a une légende populaire qui dit qu’il est parti pour Londres où il est tombé dans un puits de chaux et a été aveuglé en permanence.

17 Cercueils pour les victimes?

Une théorie populaire veut que les 17 cercueils aient été enterrés pour les 17 victimes. «Cela semble être une sorte de chose particulièrement à Édimbourg, d’essayer de laisser ces fantômes se reposer en créant une image symbolique des victimes à placer et à enterrer correctement. Même si personne n’en a entendu parler, il semblait que quelqu’un qui avait connu quelqu’un qui avait disparu à Édimbourg aurait pu faire pour donner un peu de paix à son ami »(Henderson cité dans Scottish History and Archaeology, 2017).

Aujourd’hui, les huit petits cercueils restants ont toujours une emprise sur l’imagination populaire et sont constamment exposés au public depuis leur don au Musée en 1901.

Trois des cercueils miniatures exposés au National Museum of Scotland.

Trois des cercueils miniatures exposés au National Museum of Scotland. ( Musées nationaux d’Écosse )

Une explication alternative

Selon The Scotsman , l’auteur et historien amateur Jeff Nisbet pense que les cercueils miniatures ont été créés pour garder les «flammes de la rébellion allumées» après la guerre radicale de 1820. Il suggère que les cercueils étaient destinés à servir de mémorial en l’honneur des radicaux qui ont été tués .

L’écossais explique le contexte de la situation:

«De nombreux travailleurs et tisserands mal payés de la région ont été arrêtés à la suite d’une série de manifestations et de grèves visant à améliorer leurs conditions de travail et à obtenir un meilleur salaire. Beaucoup des personnes arrêtées ont été exilées en Australie, tandis que plusieurs des chefs de file ont été exécutés. Après l’événement, beaucoup de ceux qui étaient d’accord avec le mouvement ont été mis au travail pour construire un chemin qui deviendrait connu sous le nom de «route radicale» autour du siège d’Arthur. »

Le mystère de la signification des cercueils miniatures continue d’attirer de curieux chercheurs.

Image du haut: les huit cercueils restants de la collection des musées nationaux d’Écosse. Source: National Museums Scotland

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