La pierre de Rosette: l’un des plus grands trésors de l’archéologie

La pierre de Rosette est l’une des découvertes les plus importantes de l’histoire de l’archéologie. Cet artefact a été créé pendant la période ptolémaïque et a été redécouvert à la fin du XVIIIe siècle. Grâce à la découverte de la pierre de Rosette, les anciens hiéroglyphes égyptiens ont pu être déchiffrés, dévoilant les secrets de l’ancienne civilisation.

L’homme crédité de cette réalisation est le savant français Jean-François Champollion, bien que l’histoire implique également plusieurs autres savants. Ces hommes, cependant, sont souvent oubliés, éclipsés par Champollion.

Sous un autre angle, l’histoire de la pierre de Rosette est également l’une des rivalités franco-britanniques de l’époque napoléonienne. À la suite de cette rivalité, même si l’artefact a été découvert par les Français, il s’est retrouvé au British Museum.

Qu’est-ce que la pierre de Rosette?

La pierre de Rosette est un bloc de granodiorite de couleur noire de forme irrégulière. On pense que la pierre est un fragment d’une plus grande stèle qui avait été brisée dans l’Antiquité. Cependant, les autres fragments de la stèle n’ont pas encore été trouvés. La pierre de Rosette mesure environ un mètre (environ 3 pieds) de hauteur et environ 0,75 mètre (environ 2,5 pieds) de largeur.

La pierre contient trois scripts différents – les anciens hiéroglyphes égyptiens (en haut), démotique (au milieu) et grec (en bas). Les trois textes racontent la même histoire; par conséquent, la compréhension d’un script permettrait à un érudit de déchiffrer les autres. C’est grâce à cette écriture trilingue que Champollion a réussi à déchiffrer les anciens hiéroglyphes égyptiens.

La pierre de Rosette.  (Administrateurs du British Museum / CC BY NC SA 4.0)

La pierre de Rosette. (Administrateurs du British Museum / CC BY NC SA 4.0 )

Qui a découvert la pierre de Rosette?

L’histoire de la redécouverte de la pierre de Rosette commence en 1798, lorsque Napoléon Bonaparte envahit l’Égypte . Les Français avaient l’intention de s’emparer de l’Égypte, qui était alors une province de l’Empire ottoman (même si elle était en fait contrôlée par les Mamelouks). Napoléon espérait également utiliser l’Égypte comme base pour perturber l’accès de la Grande-Bretagne à l’Inde.

Les Français s’emparèrent facilement d’Alexandrie et du Caire des Mamelouks . L’année suivante, les Français ont lancé une expédition en Palestine et en Syrie, qui a pris fin quand ils n’ont pas réussi à prendre Acre. C’est cette année-là que la pierre de Rosette a été découverte.

À la mi-juillet 1799, les Français réparaient un fort délabré (qu’ils rebaptisèrent Fort Julien) près de la ville portuaire de Rashid, sur la côte nord de l’Égypte. Les Français ont appelé la ville Rosetta. Lors des rénovations du fort, un ingénieur militaire du nom de Pierre-François Bouchard a remarqué qu’une pierre trouvée dans le fort était couverte d’écritures.

Reconstitution possible de la stèle complète de Rosetta.  (Administrateurs du British Museum / CC BY NC SA 4.0)

Reconstitution possible de la stèle complète de Rosetta. (Administrateurs du British Museum / CC BY NC SA 4.0 )

Bouchard était convaincu de l’importance de l’artefact, il a donc été envoyé à l’ Institut d’Égypte (Institut scientifique égyptien) au Caire. Napoléon aurait inspecté lui-même la pierre de Rosette avant son retour en France en août de la même année.

Pourquoi la pierre de Rosette s’est retrouvée au British Museum

La pierre de Rosette était considérée par les Français comme un trophée de guerre, mais elle n’est jamais revenue à Paris. Les Français n’ont pas occupé l’Egypte pendant longtemps, car ils se sont rendus aux forces britanniques et ottomanes en 1801. L’un des objets saisis aux Français par les Britanniques victorieux était la pierre de Rosette.

L’artefact a été ramené en Angleterre. Fait intéressant, les Britanniques ont laissé leur marque sur la pierre de Rosette ou ont vandalisé (selon son point de vue). Deux inscriptions en blanc sont visibles sur les bords cassés de la pierre, une à gauche et une autre à droite. Le premier se lit comme suit: «CAPTURÉ EN ÉGYPTE PAR L’ARMÉE BRITANNIQUE EN 1801», et le second proclame «PRÉSENTÉ PAR LE ROI GEORGE III».

Les côtés gauche et droit de la pierre de Rosette, contenant les faibles inscriptions anglaises disant: (L) "Capturé en Egypte par l'armée britannique en 1801" (R) "Présenté par le roi George III."  (Captmondo / CC BY SA 3.0)

Les côtés gauche et droit de la pierre de Rosette, contenant les faibles inscriptions anglaises disant: (L) « Capturé en Egypte par l’armée britannique en 1801 » (R) « Présenté par le roi George III. » (Captmondo / CC BY SA 3.0 )

Par la suite, la pierre de Rosette est arrivée au British Museum de Londres. L’artefact y a été exposé depuis, sauf pendant la période de la Première Guerre mondiale, lorsqu’il a été temporairement déplacé dans un endroit souterrain hors site pour être gardé. Après un certain temps, de la craie blanche a été utilisée pour colorer les inscriptions, afin de les rendre plus lisibles.

La difficulté à déchiffrer les hiéroglyphes

En dehors de cela, des copies et des transcriptions des anciens scripts ont été faites, afin qu’elles puissent être étudiées par des chercheurs du monde entier. À cette époque, les scripts hiéroglyphiques et démotiques de la pierre de Rosette étaient encore non déchiffrés. Ainsi, l’inscription grecque était un point de départ pour les savants.

Bien que le grec ancien était déjà largement connu parmi les savants occidentaux de l’époque, la traduction du texte était toujours un défi car le grec de la pierre de Rosette était d’une variété que les savants ne connaissaient pas encore. En tout cas, plusieurs savants ont réussi à traduire la partie grecque de la pierre de Rosette, ce qui a ouvert la voie au déchiffrement des deux autres scripts.

Bien que Champollion soit crédité du déchiffrement des anciens hiéroglyphes égyptiens, des efforts pour déchiffrer le script ont été entrepris bien avant le 19e siècle. Okasha El Daly, égyptologue à l’Institut d’archéologie de l’UCL, démontre l’intérêt manifesté par les Arabes médiévaux pour les hiéroglyphes, ainsi que leurs efforts pour déchiffrer le script. À cette époque, les hiéroglyphes et Demotic étaient tous deux tombés en panne. En fait, ces deux scripts ont été utilisés pour la dernière fois au 5ème siècle après JC. Les dernières inscriptions connues de ces scripts proviennent de Philae , une île située près de la frontière sud de l’Égypte.

Graffiti démotique au Temple de Philae.  (Eugene D. Cruz-Uribe / CC BY NC)

Graffiti démotique au Temple de Philae. (Eugene D. Cruz-Uribe / CC BY NC )

Un exemple donné par El Daly pour soutenir son cas est le fait que certaines mosquées ont été construites au sommet de temples égyptiens anciens abandonnés, et que les fidèles auraient été curieux de connaître les symboles qu’ils ont vus sur les ruines antiques. L’intérêt pour les hiéroglyphes est également évident de leur utilisation comme motifs décoratifs. De plus, comme le souligne El Daly, l’Égypte était reconnue depuis l’Antiquité comme une terre de science. Par conséquent, les musulmans qui ont conquis l’Égypte au 7e siècle après JC croyaient qu’en déchiffrant l’écriture hiéroglyphique, ils seraient en mesure d’accéder à un vaste référentiel de connaissances scientifiques anciennes.

Cela était particulièrement attrayant pour les alchimistes, qui étaient à la recherche de connaissances anciennes et perdues. Dans le Kitab al-Aqalim d’ Abu al-Qasim al-Irakien , par exemple, on peut voir des symboles alchimiques inspirés des hiéroglyphes. Certains alchimistes ont même tenté de déchiffrer les hiéroglyphes. L’un d’eux, par exemple, est Jabir ibn Hayan, qui a vécu au 8e siècle après JC.

Selon des érudits ultérieurs, il avait écrit un ouvrage encyclopédique sur le déchiffrement de divers scripts anciens, y compris les hiéroglyphes. Malheureusement, ce travail n’a pas survécu. Un autre alchimiste musulman qui a tenté de déchiffrer les hiéroglyphes est le 10e siècle Ibn Wahishiya, originaire d’Irak. Depuis que son livre sur le déchiffrement des hiéroglyphes a survécu, Ibn Wahishiya est considéré comme le premier savant à avoir partiellement déchiffré les hiéroglyphes.

Traduction par Ibn Wahishiya de l'alphabet des hiéroglyphes de l'Égypte ancienne en 985. (Domaine public)

Traduction par Ibn Wahishiya de l’alphabet des hiéroglyphes de l’Égypte ancienne en 985. ( Domaine public )

Selon El Daly, le travail d’Ibn Wahishiya montre que l’alchimiste a compris que les symboles hiéroglyphiques ont une valeur phonétique, plutôt que de simplement fonctionner comme des images ou des symboles. Cette réalisation, cependant, a déjà été faite par des érudits musulmans avant Ibn Wahishiya. Néanmoins, Ibn Wahishiya a contribué aux connaissances existantes en soulignant que certains des symboles remplissaient une autre fonction, à savoir en tant que déterminants. Ces symboles ont été placés à la fin des mots et ont été utilisés pour définir leur signification exacte.

Même en Europe, les tentatives de déchiffrer les anciens hiéroglyphes égyptiens étaient antérieures à la pierre de Rosette. L’égyptologue britannique EA Wallis Budge retrace le début de l’étude des hiéroglyphes dans les temps «  modernes  » jusqu’en 1556, lorsque Giovanni Pierio Valeriano Bolzani a publié son Hiéroglyphica , un traité sur les écrits sacrés de l’Égypte ancienne et d’autres nations. Au cours des siècles qui ont suivi, divers érudits européens ont tenté de déchiffrer l’écriture ancienne, mais aucun n’y est parvenu.

L’échec de ces érudits, qui étaient des hommes de grand savoir, était principalement dû au fait qu’ils ne pouvaient pas saisir le caractère du script et la façon dont les symboles étaient utilisés. Par conséquent, il était crucial pour les chercheurs de comprendre d’abord la nature de l’écriture hiéroglyphique avant de pouvoir commencer à la déchiffrer.

Experts inspectant la pierre de Rosette lors du Congrès international des orientalistes de 1874. (Domaine public)

Experts inspectant la pierre de Rosette lors du Congrès international des orientalistes de 1874. ( Domaine public )

Du grec au démotique aux hiéroglyphes égyptiens

Revenant à la pierre de Rosette, une fois la partie grecque traduite, les savants ont pu travailler sur les hiéroglyphes et démotique . L’un des premiers érudits à enquêter sur les scripts de l’artefact a été l’orientaliste français Silvestre de Sacy. Il a cherché à déchiffrer le démotique en utilisant le grec au cours des premières années du XIXe siècle. de Sacy a tenté de comprendre la valeur phonétique des signes. Hormis l’identification de quelques noms propres grecs, cependant, il n’a pas pu faire beaucoup de progrès réels. Voyant que son travail ne le menait nulle part, de Sacy a finalement abandonné la pierre de Rosette.

Le premier savant à avoir fait de réels progrès dans l’étude de la pierre de Rosette fut le polymathe britannique Thomas Young. En 1814, Young a commencé son étude de la pierre de Rosette. Bien qu’il se soit concentré sur le Démotique, comme de Sacy avant lui, il enquêtait également sur les hiéroglyphes.

Quatre ans plus tard, il publie des articles sur ses découvertes dans l’ Encyclopaedia Britannica . Au moment où Young faisait ses recherches, on pensait déjà depuis longtemps que les symboles hiéroglyphiques enfermés dans des cartouches (un ovale avec une ligne horizontale à une extrémité) étaient en fait l’orthographe phonétique des noms royaux. Young a appliqué son hypothèse aux cartouches de la pierre de Rosette et s’est rendu compte que cela fonctionnait. De plus, en regardant la direction dans laquelle les animaux et les oiseaux faisaient face, Young a compris la direction dans laquelle le texte devait être lu.

Thomas Young (domaine public) et une lettre qu'il a écrite en 1818 au sujet des hiéroglyphes.  (Administrateurs du British Museum / CC BY NC SA 4.0)

Thomas Young ( domaine public ) et une lettre qu’il a écrite en 1818 au sujet des hiéroglyphes. (Administrateurs du British Museum / CC BY NC SA 4.0 )

Malgré ces percées importantes, les hiéroglyphes sur la pierre de Rosette n’étaient toujours pas déchiffrés. Une partie du problème était la suspicion de Young concernant la valeur phonétique des symboles. Bien qu’il sache que les symboles des noms étrangers avaient une valeur phonétique, il était réticent à l’appliquer à l’ensemble du script.

Ce point de vue, cependant, a été contesté par Jean-François Champollion , qui a étudié la pierre de Rosette dans les années 1820. Entre 1822 et 1824, Champollion a démontré que certains des symboles hiéroglyphiques avaient une valeur phonétique, d’autres idéographiques, et d’autres encore servaient de déterminants. Champollion a également montré que l’écriture hiéroglyphique était une traduction du grec, plutôt que l’inverse, comme on le croyait à l’époque.

Bien que le déchiffrement des hiéroglyphes soit maintenant réalisé, il n’était pas encore complètement terminé, car plus de textes devaient être étudiés avant que le travail de Champollion puisse être prouvé comme étant correct. Cela s’est produit dans les décennies qui ont suivi, ce qui a valu à Champollion le titre de «père de l’égyptologie».

Jean-François Champollion (domaine public) et sa comparaison de son propre déchiffrement des lettres du nom Ptolémée avec celui de Young (colonne du milieu).  (Domaine public)

Jean-François Champollion ( domaine public ) et sa comparaison de son propre déchiffrement des lettres du nom Ptolémée avec celui de Young (colonne du milieu). Domaine public )

Que disent les inscriptions de Rosetta Stone?

En ce qui concerne le texte sur la pierre de Rosette, il s’agit essentiellement d’un décret confirmant le culte de Ptolémée V. Sur la base du texte, les égyptologues ont pu déterminer que le décret avait été publié en 196 avant JC, au premier anniversaire du couronnement du pharaon. Ptolémée a hérité du trône d’Égypte en 205 avant JC, alors qu’il avait six ans.

Il ne fut cependant couronné que beaucoup plus tard, car il y eut des révoltes dans tout le royaume. En tout cas, le décret a été émis par les prêtres égyptiens (prétendument ceux de Memphis ) pour marquer le couronnement du pharaon, et pour conférer à Ptolémée le statut de dieu vivant. En échange de leur soutien, les prêtres ont reçu un certain nombre d’avantages, notamment des allégements fiscaux pour eux et leurs temples, et ont été libérés de l’obligation de se réunir chaque année à Alexandrie . Ils ont été autorisés à se réunir à Memphis à la place.

Tetradrachm délivré par Ptolémée V Epiphanes.  (CC BY SA 3.0)

Tetradrachm délivré par Ptolémée V Epiphanes. ( CC BY SA 3.0 )

L’histoire de la pierre continue…

L’histoire de la pierre de Rosette a peut-être commencé au IIe siècle avant JC, mais elle est en cours. Cette histoire contient de nombreux chapitres, de son objectif initial en tant que décret confirmant la légitimité de la domination de Ptolémée (et les avantages que le pharaon a dû accorder aux prêtres), à sa redécouverte, qui met en évidence la rivalité entre la Grande-Bretagne et la France à l’époque napoléonienne, et le rôle qu’il a joué dans le déchiffrement des anciens hiéroglyphes égyptiens. Aujourd’hui, cependant, la pierre de Rosette traverse un autre chapitre de son histoire.

Bien que la pierre de Rosette se trouve aujourd’hui au British Museum, le gouvernement égyptien a appelé à son rapatriement. Alors que la pierre de Rosette serait considérée comme un artefact pillé / volé, selon les conventions et accords militaires modernes interdisant le pillage et le pillage en temps de guerre , ces lois n’existaient pas au début du XIXe siècle.

Néanmoins, le gouvernement égyptien est catégorique sur le fait que la pierre de Rosette (ainsi que de nombreux autres artefacts qui ont été retirés du pays) doivent leur être restitués. Le British Museum, quant à lui, est également déterminé à conserver cet artefact inestimable. C’est toujours un problème et seul le temps révèlera la fin de ce chapitre de l’histoire de Rosetta Stone.

Article traduit par Damien pour preuves du paranormal

Image du haut: une photo de la pierre de Rosette. Source: Lente Cultural

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