Le Camp De Bûcherons Hanté De Betula

Autrefois un camp de bûcherons prospère sur les rives de Potato Creek dans le comté de McKean, le village de Betula se trouve à mi-chemin entre Smethport et Emporium.

Les quelques personnes qui appellent cet endroit de Backwoods à la maison sont des gens sympathiques, qui sont susceptibles de vous indiquer les meilleurs endroits pour pêcher ou de vous indiquer la station-service la plus proche. Cependant, au plus fort du boom du bois au début du XXe siècle, Betula était connue dans la région pour abriter certains des personnages les plus durs et les plus méchants qui aient jamais manié une hache ou une scie.

Betula est située dans le coin sud-est du canton de Norwich, et bien que le canton ait été colonisé pour la première fois en 1815, ce n’est qu’en 1909, lorsque la Norwich Lumber Company a commencé à défricher des milliers d’acres de forêt vierge, que les villages ont commencé à surgir sur le rives de Potato Creek. Les premières maisons, qui n’étaient guère plus que des baraques en bois, furent construites à Betula l’année suivante.

Il n’a pas fallu longtemps aux bûcherons pour trouver des ennuis. Un manque de femmes et une abondance de whisky, associés à l’isolement et aux pressions d’un travail dangereux, ont souvent provoqué un flair.

Trois ans seulement après la naissance de Betula, le village a connu son premier meurtre, quand, en octobre 1913, un lunaire nommé Ben Prouty a écrasé la tête de William Wagner en pâte avec une massue en bois. Bien que Prouty se vantait de ce qu’il avait fait, le désert était si dense qu’il a fallu trois semaines aux autorités pour le retrouver.

En 1918, Betula fut le théâtre d’un autre meurtre, mais, contrairement à l’esprit de William Wagner, cette victime ne reposerait pas en paix.

Archie Turner était un bûcheron de soixante ans qui partageait une chambre dans le dortoir de l’entreprise à Betula avec un collègue du nom d’Edward Ralph. Bien que les deux hommes soient d’âge moyen, ils aimaient tout autant le jeu et l’alcool que les hommes de la moitié de leur âge.

Les hommes avaient été payés samedi et Archie Turner a rapidement dépensé ses gains en whisky. Du jour de paie, qui était le 9 février, jusqu’à la Saint-Valentin, Turner était complètement en état d’ébriété.

Le jeudi 14 février, Turner était tellement enivré que ses amis et collègues ont commencé à craindre pour sa sécurité. Il passa la matinée à trébucher dans le camp, à parler de blagues et à chanter de manière incohérente. Sa présence agaçait la plupart des hommes du camp, même si Mme Sophia Bennett le trouvait particulièrement gênant.

C’était le mari de Sophia qui dirigeait le camp de bûcherons, mais Archie était devenu très friand de la femme du patron et avait passé la Saint-Valentin à la traquer. Sophia, bien sûr, était assez rebutée par les avances amoureuses du bûcheron ivre.

Lorsque Sophia Bennett a appelé les hommes à déjeuner, Archie Turner s’est assis à une table à côté d’Ellis Derr et de Buell Strang. Un peu plus tard, le compagnon de chambre d’Archie, Edward Ralph, est entré dans la maison et est allé dans la cuisine pour boire un verre d’eau.

Turner a crié à Ralph de ne pas entrer dans la cuisine, disant qu’il n’avait rien à faire là-dedans avec Mme Bennett. Ralph, qui était habitué au comportement ivre de son ami, a prêté peu d’attention à Turner, qui est devenu tellement en colère qu’il a menacé de «nettoyer tout le groupe». Il se leva de table et trébucha dans sa chambre.

Voyant l’état de l’homme ivre, Ellis Derr et Buell Strang ont pensé qu’il valait mieux que Turner le couche hors du lit, et Ed Ralph a dit qu’il monterait à l’étage et mettrait son ami au lit.

Un instant plus tard, un coup de feu a été entendu, suivi du bruit d’un corps qui dégringolait dans les escaliers. Ellis et Buell ont couru vers le palier, où Ed Ralph était allongé sur le sol, haletant, dans une mare de sang. En haut des escaliers, Archie Turner était assis avec un pistolet à la main.

Les souffles haletants de l’homme mourant étaient trop durs à supporter pour Turner. «Vous faites trop de bruit!» dit Turner, qui a dit qu’il avait mal à la tête. Il pointa l’arme sur l’homme mourant et tira à nouveau, mais la balle s’enfonça dans le mur du rez-de-chaussée.

Les hommes à l’intérieur du camp se sont mis à couvert et ont fait de leur mieux pour rester calmes. Ils savaient que s’ils bougeaient un muscle, Turner continuerait à tirer. Quand Turner a aperçu Buell Strang, accroupi au bas des escaliers, Turner a en effet tiré un autre coup, mais l’a raté.

Pendant ce temps, Ellis Derr avait réussi à s’enfuir du camp pour obtenir de l’aide, et quelques minutes plus tard, il revenait avec plusieurs hommes du chemin de fer à voie étroite. Alors que certains des cheminots distrayaient le tireur, Ellis Derr a traîné Edward Ralph à l’extérieur.

L’un des cheminots, Nick Carter, voyant que Turner était distrait, se précipita courageusement dans les escaliers et s’attaqua au tireur. Il a ligoté le tireur et Turner a été emmené au village voisin de Crosby en train.

Plus tard dans la soirée, le Dr Burg Chadwick et le détective du comté Joseph Robinson sont arrivés de Smethport, mais l’aide est arrivée trop tard. Selon le Dr Chadwick, Edward Ralph était mort des suites d’une balle dans le cerveau.

Samedi, un grand jury a été constitué et Archie Turner a été accusé de meurtre au premier degré. Il a été détenu sans caution à la prison du comté de McKean jusqu’à ce que le tribunal se réunisse le 25 février. Lors de son procès, Archie Turner a accepté de plaider coupable à une accusation moindre d’homicide involontaire coupable et a été condamné à six ans au pénitencier de l’Ouest à Pittsburgh. Il a été gracié deux ans après le début de sa peine.

Alors que le Commonwealth de Pennsylvanie était satisfait de la punition de Turner, il semble que sa victime, Edward Ralph, ne l’était pas. Juste avant la sortie de prison de Turner en 1920, l’État a pris le contrôle des terres boisées autour de Betula.

Les camps de bûcherons abandonnés – comme le camp de Bennett où le meurtre a été commis – ont été loués ou loués par des chasseurs, des campeurs et des pêcheurs. Et peu de temps après, la rumeur se répandit que la cabane où le crime avait eu lieu était hantée par le fantôme d’Edward Ralph.

En 1922, Elias Smeed, un bûcheron qui occupait la cabane pendant les mois d’hiver, affirma que nuit après nuit, il s’était réveillé avec horreur, écoutant les pas lourds d’un être invisible dans les escaliers menant au deuxième étage.

Les pas fantomatiques s’arrêtaient toujours à mi-chemin de l’escalier, pour être suivis quelques minutes plus tard par un cri lugubre juste à l’extérieur de la porte d’entrée qui traversait la nuit.

Smeed, qui n’était pas originaire de la région, ignorait l’histoire de la cabane jusqu’à ce qu’il raconte son histoire à un journaliste du Smethport Miner.

L’histoire de Smeed a sonné une cloche, et le journaliste a rappelé un meurtre qui avait eu lieu près de Betual quelques années plus tôt. Effectivement, Smeed louait la cabane qui avait autrefois été le dortoir du camp Bennett. Les détails de l’histoire de Smeed et les détails de la mort d’Edward Ralph concordaient parfaitement.

Auteur: Marlin Bressi, source: paoddities.blogspot.com

Marlin Bressi est un auteur et passionné d’histoire qui réside actuellement à Harrisburg. En tant qu’écrivain de fiction, il est l’auteur de quatre livres, dont les plus récents sont Hairy Men in Caves: True Stories of America’s Most Coloured Hermits and Pennsylvania Oddities .

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