Le mystère du long nuage de Mars a enfin été résolu

Chaque matin, pendant les mois les plus chauds de la partie sud de la planète rouge, un nuage exceptionnellement long apparaît au-dessus d’un volcan martien. Le nuage de glace d’eau, qui apparaît à proximité du volcan Arsia Mons, s’étend sur mille kilomètres avant de se dissiper quelques heures après sa formation.

Curieusement, l’Arsia Mons est le seul volcan de cette région à posséder quotidiennement un nuage aussi inhabituel. Et maintenant, sur la base d’observations effectuées par la caméra de surveillance visuelle (également connue sous le nom de VMC et la «webcam Mars») sur Mars Express de l’ESA, les chercheurs ont pu résoudre le mystère du nuage inhabituellement long .

L’équipe a pu étudier les cycles du nuage en analysant les données collectées par le VMC et deux autres instruments du Mars Express (OMEGA et HRSC) ainsi que de Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN) de la NASA, Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), Viking 2 et la mission Mars Orbiter de l’Organisation indienne de recherche spatiale (MOM). Incroyablement, ils ont même trouvé des images du nuage à partir d’observations menées par Viking 2 dans les années 1970.

Deux vues du volcan Arsia Mons prises par l’orbiteur Viking.

Il s’agit du plus grand nuage «orographique» jamais observé sur Mars, mesurant environ 1 800 kilomètres de longueur (1 118 miles) et 150 kilomètres de diamètre (93,2 miles). Il se forme lorsque le vent est poussé par des caractéristiques topographiques comme des volcans ou des montagnes.

Cela se produit tous les matins au printemps et en été. Le processus commence avant le lever du soleil lorsque l’air humide remonte le versant ouest du volcan Arsia Mons et se dilate vers l’ouest pendant environ deux heures et demie. Il s’agit d’un processus extrêmement rapide car le nuage se développe à une vitesse d’environ 600 km / h (373 mph) et à une altitude d’environ 45 kilomètres (28 miles). Une fois qu’il cesse de croître, il se détache de la zone du volcan et se déplace vers l’ouest par le vent avant de s’évaporer finalement quelques heures plus tard alors que la température de l’air de la planète se réchauffe en raison du lever du soleil.

La Terre a aussi des nuages ​​orographiques mais rien de comparable à ce qui a été vu sur Mars. «Bien que les nuages ​​orographiques soient couramment observés sur Terre, ils n’atteignent pas des longueurs aussi énormes ou ne montrent pas une dynamique aussi vive», a expliqué Agustin Sánchez-Lavega, qui est de l’Université du Pays basque et responsable scientifique pour le VMC ainsi qu’un co-auteur de l’étude. «Comprendre ce nuage nous donne l’opportunité passionnante d’essayer de reproduire la formation du nuage avec des modèles – des modèles qui amélioreront notre connaissance des systèmes climatiques sur Mars et sur Terre.»

Dmitrij Titov, qui est le scientifique du projet Mars Express de l’ESA et un autre co-auteur de l’étude, a pesé sur la recherche en déclarant: «Ces résultats démontrent vraiment les forces de Mars Express – son orbite unique, sa longévité, sa qualité persistante et sa capacité pour s’adapter alors qu’il aborde les mystères de Mars », ajoutant:« La réutilisation du VMC nous a permis de comprendre ce nuage transitoire d’une manière qui n’aurait pas été possible autrement. Le MVC permet aux scientifiques de suivre les nuages, de surveiller les tempêtes de poussière, de sonder les structures des nuages ​​et de la poussière dans l’atmosphère martienne, d’explorer les changements dans les calottes glaciaires polaires de la planète, et plus encore. Leur étude a été publiée dans le Journal of Geophysical Research .

Des images du nuage martien allongé peuvent être visuallisées ici .

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