Sommes nous tous esclaves des forces inconscientes?

Nous prenons tous des centaines de décisions chaque jour, mais dans quelle mesure celles-ci sont-elles influencées par des facteurs inconscients?

Magda Osman – une lectrice en psychologie expérimentale à l’Université Queen Mary de Londres – explore comment les forces inconscientes façonnent notre processus décisionnel quotidien.

Pourquoi avez-vous acheté votre voiture? Pourquoi êtes-vous tombé amoureux de votre partenaire? Lorsque nous commençons à examiner la base de nos choix de vie, qu’ils soient importants ou assez simples, nous pourrions en arriver à la réalisation que nous n’avons pas beaucoup d’indices. En fait, nous pourrions même nous demander si nous connaissons vraiment notre propre esprit et ce qui s’y passe en dehors de notre conscience.

Heureusement, la science psychologique nous donne des informations importantes et peut-être surprenantes. L’une des découvertes les plus importantes vient du psychologue Benjamin Libet dans les années 1980. Il a conçu une expérience qui était d’une simplicité trompeuse, mais qui a depuis lors suscité d’énormes débats.

On a demandé aux gens de s’asseoir de manière détendue devant une horloge adaptée. Sur le cadran de l’horloge, une petite lumière tournait autour.

Tout ce que les gens avaient à faire était de fléchir leur doigt chaque fois qu’ils ressentaient l’envie et de se souvenir de la position de la lumière sur le cadran de l’horloge lorsqu’ils en ressentaient le besoin initial. En même temps que tout cela se passait, les gens avaient leur activité cérébrale enregistrée via un électroencéphalogramme (EEG), qui détecte les niveaux d’activité électrique dans le cerveau.

Ce que Libet a pu montrer, c’est que les horaires importent vraiment, et ils fournissent un indice important pour savoir si l’inconscient joue ou non un rôle important dans ce que nous faisons. Il a montré que l’activité électrique dans le cerveau s’était développée beaucoup plus tôt que les gens avaient consciemment l’intention de fléchir leur doigt, puis ont continué à le faire.

En d’autres termes, des mécanismes inconscients, à travers la préparation de l’activité neuronale, nous préparent à toute action que nous décidons d’entreprendre. Mais tout cela se produit avant que nous expérimentions consciemment l’intention de faire quelque chose. Notre inconscient semble gouverner toutes les actions que nous entreprenons.

Mais, à mesure que la science progresse, nous sommes en mesure de réviser et d’améliorer ce que nous savons. Nous savons maintenant qu’il existe plusieurs problèmes fondamentaux avec la configuration expérimentale qui suggèrent que les affirmations selon lesquelles notre inconscient régit fondamentalement notre comportement sont considérablement exagérées.

Par exemple, lors de la correction des biais dans les estimations subjectives de l’intention consciente, l’écart entre les intentions conscientes et l’activité cérébrale se réduit. Cependant, les découvertes originales sont toujours convaincantes même si elles ne peuvent pas être utilisées pour affirmer que notre inconscient régit complètement notre comportement.

Esprit du cerveau

Manipulation inconsciente

Une autre façon d’aborder l’idée de savoir si nous sommes finalement gouvernés par notre inconscient est de regarder les cas où nous pourrions nous attendre à ce qu’une manipulation inconsciente se produise. En fait, dans mes recherches, j’ai demandé aux gens ce que c’était.

L’exemple le plus courant était le marketing et la publicité. Cela n’est peut-être pas une surprise étant donné que nous rencontrons souvent des termes tels que «publicité subliminale», ce qui implique que nous sommes guidés vers des choix de consommation sur lesquels nous n’avons aucun contrôle consciemment.

James Vicary, qui était spécialiste du marketing et psychologue dans les années 1950, a fait connaître le concept. Il a convaincu un propriétaire de cinéma d’utiliser son appareil pour flasher des messages lors d’une projection de film.

Des messages tels que «Buvez du coca-cola» ont clignoté pendant 3 000e de seconde. Il a affirmé que les ventes de la boisson avaient augmenté après la fin du film. Après la fureur importante autour de l’éthique de cette découverte, Vicary a été clair et a admis que tout cela était un canular – il avait inventé les données.

En fait, il est notoirement difficile de montrer dans des expériences de laboratoire que le clignotement des mots en dessous du seuil conscient peut nous inciter même à appuyer sur les boutons d’un clavier qui sont associés à ces stimuli, sans parler de nous manipuler pour changer réellement nos choix dans le réel. monde.

L’aspect le plus intéressant de cette controverse est que les gens croient toujours, comme cela a été démontré dans des études récentes, que des méthodes telles que la publicité subliminale sont utilisées, alors qu’en fait, il existe une législation qui nous en protège.

Prise de décision inconsciente?

Mais prenons-nous des décisions sans réfléchir consciemment? Pour le savoir, les chercheurs ont étudié trois domaines: la mesure dans laquelle nos choix sont basés sur des processus inconscients, si ces processus inconscients sont fondamentalement biaisés (par exemple, sexistes ou racistes), et ce qui, le cas échéant, peut être fait pour améliorer notre prise de décision biaisée et inconsciente.

Pour le premier point, une étude pivot a examiné si les meilleurs choix faits dans les contextes de consommation reposaient ou non sur une pensée active. Les résultats surprenants étaient que les gens faisaient de meilleurs choix lorsqu’ils ne réfléchissaient pas du tout, en particulier dans des contextes de consommation complexes.

Les chercheurs ont fait valoir que cela était dû au fait que nos processus inconscients sont moins contraints que les processus conscients, qui imposent d’énormes exigences à notre système cognitif. Les processus inconscients, tels que l’intuition, fonctionnent de manière à synthétiser automatiquement et rapidement une gamme d’informations complexes, ce qui donne un avantage sur la réflexion délibérée.

Comme pour l’étude Libet, cette recherche a suscité un vif intérêt. Malheureusement, les efforts pour reproduire des découvertes aussi impressionnantes ont été extrêmement difficiles, non seulement dans les contextes de consommation d’origine, mais au-delà dans des domaines où les processus inconscients sont censés être monnaie courante, comme la détection de mensonges inconscients, la prise de décision médicale et la décision risquée à motivation romantique. fabrication).

Cela dit, il y a bien sûr des choses qui peuvent influencer nos décisions et orienter notre réflexion auxquelles nous ne prêtons pas toujours une attention particulière, comme les émotions, les humeurs, la fatigue, la faim, le stress et les croyances antérieures.

Mais cela ne signifie pas que nous sommes gouvernés par notre inconscient – il est possible d’être conscient de ces facteurs. Nous pouvons parfois même les contrer en mettant en place les bons systèmes, ou en acceptant qu’ils contribuent à notre comportement.

Contrôle de la pensée

Biais inconscient

Mais qu’en est-il des préjugés dans la prise de décision? Une étude très instructive a montré que, grâce à l’utilisation d’une technique désormais largement adoptée appelée «test d’association implicite (TAI)», les gens entretiennent des attitudes inconscientes et biaisées envers les autres (comme la discrimination raciale ou sexuelle).

Il a également suggéré que ces attitudes peuvent en fait motiver des décisions biaisées dans les pratiques d’emploi et des décisions juridiques, médicales et autres importantes qui affectent la vie de ceux qui en sont les bénéficiaires.

Cependant, l’alarme peut être coupée en regardant de plus près la recherche sur le sujet, car elle montre deux problèmes critiques avec l’IAT.

Premièrement, si vous regardez les résultats des tests d’un individu sur l’IAT à un moment donné et que vous les faites recommencer, les deux ne correspondent pas de manière cohérente; connue sous le nom de fiabilité test-retest limitée. En outre, il a été démontré que les résultats de l’IAT sont un mauvais prédicteur du comportement décisionnel réel, ce qui signifie que le test a une faible validité.

Coup de coude

Il y a également eu des efforts pour essayer d’améliorer la façon dont nous prenons des décisions dans notre vie quotidienne (comme une alimentation saine, épargner pour la retraite) où nos processus inconscients biaisés pourraient limiter notre capacité à le faire.

Ici, le travail du lauréat du prix Nobel Richard Thaler et Cass Sunstein a été révolutionnaire. L’idée de base derrière leur travail vient du scientifique cognitif Daniel Kahneman, un autre lauréat du prix Nobel, qui a fait valoir que les gens prennent des décisions irréfléchies qui sont principalement motivées inconsciemment.

Pour aider à améliorer la façon dont nous prenons des décisions, Thaler et Sunstein affirment que nous devons réorienter les processus inconsciemment biaisés vers la meilleure décision. La façon de faire est de pousser doucement les gens afin qu’ils puissent détecter automatiquement quelle option est la meilleure option à prendre. Par exemple, vous pourriez rendre les bonbons moins facilement accessibles dans un supermarché que les fruits. Cette recherche a été adoptée à l’échelle mondiale dans toutes les grandes institutions publiques et privées.

Des recherches récentes montrent que les techniques de coup de pouce échouent souvent de manière dramatique. Ils se retournent également contre eux, conduisant à de pires résultats que s’ils n’étaient pas du tout utilisés. Il y a plusieurs raisons à cela, comme appliquer le mauvais coup de pouce ou mal comprendre le contexte. Il semble qu’il en faut plus pour changer de comportement que de donner un coup de coude.

Cela dit, les nudgers nous portent à croire que nous sommes plus facilement influencés que nous ne le pensons et que nous ne le sommes. Un aspect fondamental de nos expériences psychologiques est la conviction que nous sommes les agents du changement, qu’il s’agisse de circonstances personnelles (comme avoir une famille) ou externes (comme le changement climatique anthropique).

Dans l’ensemble, nous préférerions accepter que nous ayons le libre choix dans toutes sortes de contextes, même lorsque nous percevons qu’il est menacé par des mécanismes qui nous manipulent inconsciemment. Cependant, nous pensons toujours stratégiquement que nous avons moins d’agence, de contrôle et de responsabilité dans certains domaines, en fonction de leur importance.

Par exemple, nous préférerions revendiquer un contrôle conscient et une liberté d’action sur notre vote politique plutôt que sur les céréales pour petit-déjeuner que nous achetons. Nous pouvons donc soutenir que notre mauvais choix de petit-déjeuner était dû à la publicité subliminale. Cependant, nous sommes moins enclins à accepter d’être dupés pour voter d’une certaine manière par les grandes forces des médias sociaux technologiques.

Les découvertes scientifiques qui font la une des journaux en psychologie n’aident souvent pas car elles ajoutent à certaines des intuitions extrêmes que nous sommes fondamentalement gouvernés par notre inconscient. Mais les preuves scientifiques les plus solides indiquent que nous sommes plus probablement gouvernés par la pensée consciente que par la pensée inconsciente.

Nous pourrions avoir le sentiment que nous ne sommes pas toujours pleinement conscients de la raison pour laquelle nous faisons ce que nous faisons. Cela peut être dû au fait que nous ne prêtons pas toujours attention à nos pensées et motivations internes. Mais cela n’équivaut pas à notre inconscient qui dirige chacune de nos décisions.

Bien que je ne le pense pas, disons que nous sommes en fait gouvernés par l’inconscient. Dans ce cas, il y a un avantage à entretenir la croyance que nous avons plus de contrôle conscient que non. Dans les cas où les choses tournent mal, croire que nous pouvons apprendre et changer les choses pour le mieux dépend de notre acceptation d’un niveau de contrôle et de responsabilité.

Dans les cas où les choses se passent bien, croire que nous pouvons répéter, ou améliorer davantage nos succès, dépend de l’acceptation du fait que nous avons un rôle à jouer en eux. L’alternative est de se soumettre à l’idée que des forces aléatoires ou inconscientes dictent tout ce que nous faisons et, à long terme, cela peut être dévastateur mentalement.

Alors pourquoi êtes-vous tombé amoureux de votre partenaire? Peut-être qu’ils vous ont fait sentir fort ou en sécurité, vous ont mis au défi d’une manière ou d’une autre, ou vous ont senti bon. Comme toute autre question d’importance, elle comporte de multiples facettes et il n’y a pas de réponse unique. Ce que je dirais, c’est qu’il est peu probable que votre moi conscient n’ait rien à voir avec cela.

Magda Osman, lectrice en psychologie expérimentale, Queen Mary University of London

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lisez l’ article original .

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