La mystérieuse épidémie de rire du Tanganyika

Tout le monde aime rire. Il nous apporte de la joie, nous guérit et nous rassemble comme rien d’autre. Le monde a en effet besoin de plus de rire, et on dit que le rire guérit tous les maux.

Et si la maladie elle-même était le rire ? Et si vous commenciez à rire un jour et que vous ne pouviez pas arrêter jusqu’à ce que vous soyez frappé d’incapacité ? Ils disent que le rire est contagieux, et en effet Charles Dickens a dit un jour : « Il n’y a rien au monde d’aussi irrésistiblement contagieux que le rire », mais que se passerait-il si tout cela était tout à fait littéral, et que cela pourrait être un type de maladie ? C’est ce qui a semblé se produire dans un village africain reculé en 1962, lorsque les gens ont commencé à éclater d’un rire contagieux qui ne s’arrêtait pas et devenait un véritable mystère moderne.

Il a commencé le 31 janvier 1962, dans un internat pour filles géré par une mission à Kashasha, sur la côte ouest du lac Victoria au Tanganyika, en Tanzanie, en Afrique. Ce jour-là, plusieurs élèves de l’école se sont soudainement et sans avertissement éclatés en éclats de rire incontrôlables sans raison apparente, aux moments les plus inappropriés et les plus inopportuns. Au début, c’était juste une curiosité, mais ensuite cela a commencé à se répandre, avec de plus en plus d’élèves qui se sont mis à rire et à rire sans entraves, jusqu’à ce que cela ait flambé comme une traînée de poudre dans toute l’école, au grand étonnement des parents et des enseignants, qui est resté inchangé. La situation est devenue si grave que de nombreux enseignants ont démissionné et que l’école a été forcée de fermer, mais ce n’était même pas la fin.

Les mystérieux éclats de rire se sont propagés dans le reste du village et ses environs, jusqu’à toucher 14 écoles et plus de 1 000 personnes. Les symptômes de la maladie inexpliquée comprenaient des crises récurrentes de rire et inversement de pleurs ou de cris, une douleur ou une fatigue générale, des évanouissements, des problèmes respiratoires, des éruptions cutanées, qui ont duré de quelques heures à 16 jours et ont eu des effets secondaires, notamment de l’agitation, une énergie nerveuse excessive et éclats de violence occasionnelle. Il ne semblait pas y avoir de fin en vue alors que la curieuse épidémie s’étendait aux villages voisins, saignant même dans l’Ouganda voisin, et perturbait sérieusement leur société. Les Tanzaniens l’appelleraient omuneepo, ou «la maladie du rire», et les médecins et les scientifiques se sont penchés sur le problème, mais n’ont pu trouver aucune raison physique aux explosions, même si elles se sont tellement détériorées que certains enfants ont été alités, incapables d’arrêter leur rire incessant. Cela continuerait pendant 18 mois complets, et un Christian F. Hempelmann, de la Texas A&M University, a dit de tout cela:

Les gens prennent cela pour argent comptant. Une personne rit, puis une autre rit, puis ça se propage comme une avalanche. Alors, lorsque les parents sont allés chercher leurs enfants à l’école, ils se sont mis à rire. Ensuite, il s’est propagé à d’autres villages, et ainsi de suite. Et selon l’endroit où vous en avez entendu parler, l’épidémie de rire a duré de six mois à un an et demi.

La curieuse épidémie de rire s’est alors soudainement arrêtée aussi brutalement qu’elle avait commencé, laissant les médecins et les scientifiques se gratter la tête. Qu’est-ce qui se passait ici? L’une des principales théories est qu’il s’agissait d’une sorte de maladie psychogène ou sociogène de masse, élevée par un stress chronique et transmise simplement psychologiquement, une sorte d’hystérie de masse. Dans cette théorie, tout était psychosomatique, et Hempelmann a expliqué tout cela :

Maintenant, nous l’appelons la maladie psychogène de masse (MPI). C’est psychogène, ce qui signifie que tout est dans l’esprit des personnes qui ont montré les symptômes. Ce n’est pas causé par un élément de l’environnement, comme une intoxication alimentaire ou une toxine. Il existe un facteur de stress partagé sous-jacent dans la population. Cela se produit généralement dans un groupe de personnes qui n’ont pas beaucoup de pouvoir. Le MPI est un dernier recours pour les personnes de statut inférieur. C’est un moyen facile pour eux d’exprimer que quelque chose ne va pas. C’est peut-être pourquoi il est devenu plus souvent associé aux femmes. Il s’agit probablement d’une maladie culturellement déterminée.

Une autre idée était que tout cela était causé par une sorte de virus du cerveau. Silvia Cardoso, biologiste comportementale à l’Université d’État de Campinas au Brésil, estime que l’épidémie de rire a été causée par un virus similaire à l’encéphalite qui a endommagé les structures de la partie basale du cerveau pour créer des éclats de rire, en disant: «Je le trouve improbable qu’une réaction de masse purement psychologique dure aussi longtemps et soit si répandue. Cependant, aucun signe de virus ou de toute sorte de toxine n’a été trouvé chez aucune des victimes. À ce jour, la mystérieuse épidémie de rire n’a jamais été expliquée, et elle reste une curieuse bizarrerie.

Une réflexion sur “La mystérieuse épidémie de rire du Tanganyika

  • 2 juin 2021 à 7 h 17 min
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    Le protoxyde d’azote, également appelé oxyde nitreux, hémioxyde d’azote ou encore gaz hilarant, est un composé chimique de formule N₂O. Ce gaz incolore a une odeur et un goût légèrement sucrés.

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