«Cannibales à tête de mouton d’Equateur» : L’étrange histoire des frères Muse

Au XIXe et au début du XXe siècle, l’une des formes de divertissement les plus populaires était le cirque, et en effet, entre 1840 et 1940, c’était la forme de divertissement dominante aux États-Unis.

Divers cirques ambulants sillonnaient les États-Unis à l’époque, et pour les gens qui vivaient dans des zones rurales où il ne se passait pas grand-chose, ce fut un événement majeur et joyeux lorsque le cirque arriva en ville. Parmi toutes les attractions proposées, l’une des plus populaires à l’époque était celle du « freak show ». Les cirques gardaient une ménagerie de diverses personnes déformées, des personnes ayant des handicaps uniques ou des individus anormaux, et les exhibaient pour un prix, et la liste de ces « monstres » est longue. Ici seraient montrés des hommes grands, des hommes petits, des femmes barbus, des jumeaux siamois, des gens sans membres, des « hommes-loups » avec des poils sur tout le corps, les alligators, les «chaînons manquants», les homards aux doigts soudés et bien d’autres.

Bien que tout cela puisse sembler horrible pour ceux qui vivent dans les temps modernes, tout cela était normal à l’époque, et la plupart de ces monstres ne se plaignaient pas de leur existence, gagnant souvent plus d’argent qu’ils n’en auraient autrement, et certains appréciant même les projecteurs et la renommée mineure qu’ils ont obtenus. Pourtant, tous ces monstres de cirque n’avaient pas le choix en la matière, et nous entrons ici dans un territoire sombre et commençons notre histoire de deux frères kidnappés qui seraient exploités et connus sous le nom d’Eko et Iko, les cannibales à tête de mouton. et la plupart de ces monstres ne se plaignaient pas de leur existence, gagnant souvent plus d’argent qu’ils n’en auraient autrement, et certains appréciant même les projecteurs et la renommée mineure qu’ils ont obtenus.

Pourtant, tous ces monstres de cirque n’avaient pas le choix en la matière, et nous entrons ici dans un territoire sombre et commençons notre histoire de deux frères kidnappés qui seraient exploités et connus sous le nom d’Eko et Iko, les cannibales à tête de mouton. et la plupart de ces monstres ne se plaignaient pas de leur existence, gagnant souvent plus d’argent qu’ils n’en auraient autrement, et certains appréciant même les projecteurs et la renommée mineure qu’ils ont obtenus. Pourtant, tous ces monstres de cirque n’avaient pas le choix en la matière, et nous entrons ici dans un territoire sombre et commençons notre histoire de deux frères kidnappés qui seraient exploités et connus sous le nom d’Eko et Iko, les cannibales à tête de mouton.

George et William Muse étaient les fils d’un métayer de tabac et ont grandi dans la zone rurale poussiéreuse de Truevine, dans le comté de Franklin, en Virginie, près de Roanoke. À l’époque, ils étaient élevés par leur pauvre mère célibataire Harriet et avaient une vie difficile. Petits-fils d’anciens esclaves, ils étaient d’ascendance noire africaine mais étaient des albinos, avec leurs yeux bleus et leurs cheveux blancs choquants qui dessinaient des regards partout où ils allaient, et dans le sud rural, c’était une rareté incroyable. C’était si remarquable, en fait, que la parole des frères Muse soit parvenue à un promoteur du nom de James Shelton du cirque Ringling Brothers, qui était souvent connu comme un « chasseur de monstres ». Shelton a parlé de sa découverte à PT Barnum, qui a décidé de les faire jouer quoi qu’il arrive. Lorsque le Ringling Brothers Circus est arrivé à Roanoke en 1914, les frères Muse n’avaient que 6 et 9 ans,

On ne sait pas exactement ce qui s’est passé ensuite, mais le promoteur a d’une manière ou d’une autre attiré les garçons vers le cirque, et peu de temps après, ils se sont retrouvés exposés pour le plaisir des foules. Entre-temps, pour leur mère, ses deux garçons avaient disparu sans laisser de trace. Les promoteurs de cirque ont dit aux garçons que leur mère leur avait permis de faire ce qu’ils faisaient et qu’ils rentreraient bientôt chez eux, mais cela ne s’est jamais produit. En fait, le plan du cirque était de ne plus jamais leur permettre de rentrer chez eux. Quand ils ont commencé à pleurer pour rentrer chez eux, on leur a dit que leur mère était décédée et que le cirque était leur nouvelle maison. C’était malheureusement un fait qu’ils ont commencé à accepter.

Pendant ce temps, on leur a dit de laisser pousser leurs cheveux blancs en dreadlocks sauvages, qui étaient une curiosité dans l’Amérique rurale à l’époque, et ils ont été présentés comme Eko et Iko, les cannibales à tête de mouton de l’Équateur, plus tard parfois appelés « Barnum’s Original Monkey Men » ou « ambassadeurs de Mars », avec l’histoire selon laquelle ils avaient été capturés après le crash de leur vaisseau spatial dans le désert de Mojave. Ce genre d’étiquetage et de marketing sensationnel était très courant à l’époque dans de tels spectacles de monstres, tels que deux frères nains de l’Ohio qui étaient dans le même cirque, gardés dans une cage, nourris de viande crue et présentés comme les « Hommes sauvages de Bornéo .  » Dans leurs spectacles, les frères Muse seraient annoncés comme une sorte de chaînon manquant, d’hommes des cavernes ou de sauvages de la jungle, mais étaient parfois vêtus de vêtements élégants et de chapeaux d’où sortaient leurs dreadlocks massifs et jouaient de la musique populaire. Quelle que soit la façon dont ils ont été présentés, c’était toujours pour le plus grand plaisir du public, qui a payé le gros prix pour se faire prendre en photo avec eux et s’est présenté en masse.

Tout au long de tout cela, les frères étaient nourris et vêtus, mais jamais payés, et n’avaient pas le droit d’aller à l’école ou de recevoir une quelconque éducation. C’était surtout l’équivalent de l’esclavage des temps modernes, mais parce que les garçons étaient si jeunes, sans instruction et avaient subi un lavage de cerveau, ils ne savaient pas mieux. En ce qui les concernait, cet endroit était la seule maison qu’ils connaissaient, et comme ils croyaient que leur mère était morte, ils savaient qu’il n’y avait rien vers quoi retourner. Pendant que tout cela se passait, leur mère, Harriett, essayait désespérément de comprendre ce qui était arrivé à ses garçons et de les récupérer, mais ce n’était pas une tâche facile pour une pauvre femme noire célibataire en Virginie à cette époque. . C’était une époque de racisme intense, où le lynchage des Afro-Américains n’était pas rare et où les forces de l’ordre étaient au mieux indifférentes à leur sort. Traités comme plus ou moins sous-humains, c’était une époque où il y avait beaucoup de ségrégation, où les Noirs disaient souvent où ils pouvaient vivre, où ils étaient autorisés à aller et ce qu’ils étaient autorisés à faire. Harriet n’a eu aucune aide de la police, et ses propres efforts pour les retrouver ont été vains. Démunie et désespérée, Harriet a déménagé dans le Roanoke, plus urbanisé, afin de trouver du travail comme femme de ménage, mais elle n’avait toujours pas abandonné l’espoir que ses fils étaient toujours quelque part.

Les Frères Muse

En 1927, The Ringling Brothers Circus revint à Roanoke, et à ce moment-là, les Muse Brothers étaient constamment sur la route en tant que diverses itérations de leurs noms de scène Eko et Iko depuis 13 ans. À ce moment-là, ils étaient tellement endoctrinés qu’ils pensaient que le cirque était leur véritable maison et que Shelton était leur nouveau père, qu’ils l’ont à peine enregistré quand ils ont vu un vieux voisin d’enfance à eux du nom de Leslie Craft Crawford. Harriet a également réussi à aller au cirque cette fois-ci, ce qu’elle prétendra plus tard parce qu’un rêve lui avait dit que ses fils étaient là, et c’est là qu’elle a vu une bannière bien visible montrant Eko et Iko et demandant à leur public potentiel « Sont-ils ambassadeurs de Mars ? Elle les a reconnus comme ses fils, malgré toutes les années qui s’étaient écoulées,

Dès que les frères sont montés sur scène, Harriet a été stupéfaite. C’étaient vraiment ses fils, là et vivants après tout ce temps. Elle s’est ensuite avancée avec excitation jusqu’à l’avant et c’est là que George la remarquait et disait à son frère : « Voilà notre chère vieille mère. Écoute, Willie, elle n’est pas morte. À ce stade, les frères ont arrêté de jouer leur musique et un silence est tombé sur la tente, avant que les frères ne sautent de la scène pour embrasser leur mère pour la première fois en 13 ans, au grand choc des spectateurs. Cependant, la réunion a été rapidement gâchée par le promoteur visqueux Shelton, qui ne connaissait pas Harriet et a exigé de savoir ce qu’elle faisait. Lorsqu’elle a expliqué ce qui se passait, Shelton lui aurait dit qu’il était en fait leur vrai père et a rapidement fait intervenir ses avocats et la police,

Les Frères Muse

Incroyablement, Harriet a réussi à convaincre les autorités qu’il s’agissait de ses fils perdus de vue depuis longtemps, et de plus, le cirque accepterait de rembourser les salaires de leur travail. Dans une tournure surprenante des événements, ils ont également remporté un procès pour obtenir un règlement généreux, bien que le beau-père mauvais payeur des frères s’en soit apparemment emparé. Heureusement, le cirque a proposé de leur payer une augmentation de salaire s’ils restaient dans le cirque, ainsi que d’offrir à leur frère aîné sans emploi un travail au cirque en tant que « broutou », et ainsi, avec le consentement de leur mère, les frères Muse ont rejoint le cirque en 1928, voyageant jusqu’à Londres et Hawaï. Cependant, l’amer Shelton était toujours là, prétendument en train de réduire leur salaire, provoquant des années de batailles juridiques continues pour faire partir le promoteur de cirque.

Assez tragiquement, Harriet Muse mourrait en 1942, mais au moins elle avait pu revoir ses fils et vivre une belle vie avant elle. Elle avait également économisé un pécule dont George et Willie avaient hérité et avec lequel ils avaient acheté leur propre terrain et leur maison à Roanoke. Ils continueraient leur jeu lucratif d’Eko et d’Iko jusqu’en 1961 avant de se retirer du show business et de vivre une vie tranquille et confortable, plus riches qu’ils ne l’avaient jamais été, bien qu’ils soient presque aveugles à ce stade et qu’ils aient dû être pris en charge sœur Annibal et sa fille Dot. George mourrait en 1972 et Willie vivrait jusqu’en 2001. Toute l’histoire incroyable a été couverte en détail par la journaliste Beth Macy, dans son livre Truevine de 2016, en raison d’être transformé en un film majeur. Le tout nous laisse un conte fascinant d’un autre temps, un regard sur la vie du cirque, les inégalités raciales et la curiosité de l’inconnu propre à l’époque. Les frères Muse ont certainement vécu une odyssée étrange et tragique, et leur histoire est gravée dans les annales d’étranges bizarreries historiques.

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