Découvrez cette créature des grands fonds marins couverte de dents et vieille de 180 millions d’années

Une étrange espèce d’étoile de mer des grands fonds est la seule survivante de 180 millions d’années de temps et d’évolution.

Tim O’Hara – le conservateur principal des invertébrés marins au Museums Victoria – examine de plus près un type de créature très inhabituel qui vit au fond de la mer.

Permettez-moi de vous présenter Ophiojura, un étrange animal des grands fonds découvert en 2011 par des scientifiques du Muséum français d’histoire naturelle, en chalutant le sommet d’un mont sous-marin isolé appelé Banc Durand, à 500 mètres sous les vagues et à 200 kilomètres à l’est de la Nouvelle-Calédonie en l’océan Pacifique sud-ouest.

Ophiojura est un type d’ophiure, qui sont des cousins ​​éloignés des étoiles de mer, avec des bras ressemblant à des serpents rayonnant de leur corps, qui vivent sur les fonds marins du monde entier.

Étant un expert des animaux des grands fonds, j’ai su d’un coup d’œil que celui-ci était spécial lorsque je l’ai vu pour la première fois en 2015. Les huit bras, chacun de 10 centimètres de long et armés de rangées d’hameçons et d’épines. Et les dents ! Un balayage microscopique a révélé des rangées hérissées de dents acérées tapissant chaque mâchoire, qui, je pense, sont utilisées pour piéger et déchiqueter sa proie.

Comme mes collègues et moi le rapportons maintenant dans les Actes de la Royal Society B, Ophiojura représente en effet un type d’animal totalement unique et non décrit auparavant. C’est unique en son genre – la dernière espèce connue d’une ancienne lignée, comme le cœlacanthe ou le tuatara.

Nous avons comparé l’ADN d’une gamme d’espèces marines différentes et avons conclu qu’Ophiojura est séparé de ses plus proches ophiures vivantes par environ 180 millions d’années d’évolution. Cela signifie que leur ancêtre commun le plus récent a vécu pendant la période du Trias ou du début du Jurassique, lorsque les dinosaures commençaient à peine.

Depuis lors, les ancêtres d’Ophiojura ont continué d’évoluer, conduisant finalement à la situation actuelle, dans laquelle il est le seul survivant connu d’une lignée évolutive remontant à 180 millions d’années.

Étonnamment, nous avons trouvé de petits ossements fossiles qui ressemblent à notre nouvelle espèce dans les roches jurassiques (180 millions d’années) du nord de la France, ce qui est une preuve supplémentaire de leur origine ancienne.

Les scientifiques appelaient des animaux comme Ophiojura « fossiles vivants », mais ce n’est pas tout à fait exact. Les organismes vivants ne restent pas figés dans le temps pendant des millions d’années sans changer du tout. Les ancêtres d’Ophiojura auraient continué à évoluer, de manière certes très subtile, au cours des 180 derniers millions d’années.

Une façon peut-être plus précise de décrire ces solitaires de l’évolution est d’utiliser le terme «paléo-endémiques» – des représentants d’une branche de la vie autrefois répandue qui est maintenant limitée à quelques petites zones et peut-être à une seule espèce solitaire.

Pour la vie des fonds marins, le centre du paléo-endémisme se trouve sur les marges continentales et les monts sous-marins dans les eaux tropicales entre 200 mètres et 1 000 mètres de profondeur. C’est là que nous trouvons les « reliques » de la vie marine ancienne – des espèces qui ont persisté sous une forme relativement primitive pendant des millions d’années.

Les monts sous-marins, comme celui sur lequel Ophiojura a été trouvé, sont généralement des volcans submergés nés il y a des millions d’années. La lave suinte ou éructe des évents du fond marin, ajoutant continuellement des couches de roche basaltique au sommet du volcan comme des couches de glaçage sur un gâteau.

Le volcan peut éventuellement s’élever au-dessus de la surface de la mer, formant une île volcanique comme celles d’Hawaï, parfois avec des récifs coralliens entourant son rivage.

Mais finalement, le volcan meurt, la roche refroidit et le basalte lourd fait couler le mont sous-marin dans la croûte océanique relativement molle.

Avec suffisamment de temps, le mont sous-marin s’affaissera à des centaines voire des milliers de mètres sous le niveau de la mer et se recouvrira progressivement de la faune des grands fonds. Son passé ensoleillé se souvient dans la roche comme une couche d’animaux de récif fossilisés autour du sommet.

Voyage de découverte

Bien que notre nouvelle espèce soit originaire du sud-ouest du Pacifique, des monts sous-marins existent dans le monde entier et nous commençons tout juste à explorer ceux d’autres océans.

En juillet et août, je dirigerai un voyage d’exploration de 45 jours à bord du navire de recherche océanique australien, le RV Investigator, vers les monts sous-marins autour des îles Christmas et Cocos (Keeling) dans l’océan Indien oriental.

Ces monts sous-marins sont anciens – jusqu’à 100 millions d’années – et presque totalement inexplorés. Nous sommes vraiment excités par ce que nous pouvons trouver.

Les monts sous-marins sont des endroits spéciaux dans le monde des grands fonds. Les courants tourbillonnent autour d’eux, apportant des nutriments des profondeurs ou piégeant le plancton d’en haut, qui alimente la croissance de coraux spectaculaires, de fouets de mer et d’éponges de verre.

Ceux-ci hébergent à leur tour de nombreux autres animaux des grands fonds. Mais ces communautés fascinantes sont vulnérables aux activités humaines telles que le chalutage en haute mer et l’extraction de minéraux précieux.

Le gouvernement australien a récemment annoncé un processus de création de nouveaux parcs marins dans les régions de Christmas et Cocos (Keeling). Notre voyage fournira les données nécessaires pour gérer ces parcs à l’avenir.

Le gouvernement néo-calédonien a également créé un parc marin dans les zones offshore autour de ces îles, dont le mont sous-marin Durand.

Ces parcs marins sont des phares de progrès dans la lutte mondiale pour une meilleure gestion environnementale de nos océans. Qui sait quels trésors étranges et merveilleux des profondeurs restent à découvrir.

Tim O’Hara, conservateur principal des invertébrés marins, Museums Victoria

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’ article original .

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