Échos d’au-delà : l’étrange histoire de la photographie spirituelle

Depuis l’invention de l’appareil photo, des fantômes apparaissent sur les photographies. Sont-ils des esprits du monde au-delà ou des canulars élaborés ?

les histoires de fantômes et les rencontres étranges avec des êtres d’un autre monde ont toujours occupé une place dans l’histoire. Avec l’invention de l’appareil photo, nos chers disparus se sont eux aussi retrouvés mêlés à l’histoire de la photographie. Les premiers exemples de photographie spirituelle remontent au milieu du XIXe siècle, lorsque les photographes ont commencé à expérimenter de nouvelles techniques telles que les images stéréoscopiques et la double exposition. L’un de ces premiers pionniers était William H. Mumler, qui est largement reconnu pour avoir pris les premières photographies d’esprit. Photographe amateur entreprenant, il s’installe à Boston au début des années 1860 et se lance dans l’activité lucrative de filmer les morts.

Il ne fallut pas longtemps avant que Mumler ne soit rejoint par d’autres photographes « doués » qui, moyennant des frais élevés (environ 150 à 200 dollars), capitalisaient sur l’espoir des gens que leurs proches étaient toujours présents. Parmi les nombreux clients de Mumler, le plus célèbre était Mary Tod Lincoln, la veuve éplorée du président Abraham Lincoln qui avait été assassiné cinq ans auparavant. Le portrait qui en résulte deviendrait bientôt l’un des exemples les plus célèbres et les plus connus de la photographie spirituelle.

On dit que Mary Todd Lincoln a pleuré en recevant le portrait, et pour le nombre croissant de croyants ardents, c’était la preuve de l’existence de l’au-delà. Mumler, pour sa part, a simplement affirmé que si l’œil humain ne pouvait pas voir les esprits, la caméra le pouvait. Et les fans de Mumler l’ont cru, mais tout n’était pas comme il semblait être.

Échos du passé : l'étrange histoire de la photographie spirituelle
L’un des premiers pionniers de la photographie spirituelle, l’image la plus célèbre de William H. Mumler montrant prétendument Mary Todd Lincoln avec le fantôme de son mari, Abraham Lincoln, c. 1872
Capter un esprit

Au fur et à mesure que la liste des clients de William Mumler s’allongeait, ses détracteurs augmentaient également. Le consensus général semblait être que Mumler avait inséré des plaques de verre préalablement préparées avec des images du défunt, qu’il utilisait ensuite pour photographier ses clients. Certains critiques ont même affirmé que Mumler était allé jusqu’à pénétrer par effraction dans les maisons de ses clients pour voler des photos de leurs proches décédés. Alors que d’autres ont dit que les esprits contenus dans ses photos étaient, en fait, des personnes très vivantes.

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Bronson Murray en transe avec l’esprit d’Ella Bonner, prise par William Mumler c. 1872. Crédit d’image – Le J. Paul Getty Museum, Los Angeles.
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M. Tinkham (en photographie sur table) avec sa femme spirituelle et son bébé, prise par William Mumler c. 1875. Crédit d’image – Le J. Paul Getty Museum, Los Angeles.

Après avoir acquis une renommée et une fortune considérables, la chute de Mumler est survenue lorsqu’il a été jugé pour fraude. Malgré des preuves accablantes et des témoignages d’experts selon lesquels ses photographies n’étaient rien de plus que des actes de supercherie intelligents, il a été acquitté de toutes les charges. Cependant, la crédibilité et la carrière de Mumler en tant que photographe spirituel étaient terminées. Mais l’histoire de la photographie spirituelle ne l’était pas.

Le juge du procès de Mumler a fait part à la salle d’audience de son scepticisme à l’égard de la photographie spirituelle, mais il a également admis que personne n’avait réellement prouvé comment Mumler produisait ses «esprits». Le mystère des méthodes de Mumler est resté et la popularité croissante du spiritisme s’est avérée être un terrain fertile pour que d’autres s’appuient sur l’héritage de Mumler.

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Couple de personnes âgées avec un jeune esprit féminin, pris par William Hope, c. 1920
L’art de William Hope

Après la guerre civile américaine et à la fin de la Première Guerre mondiale, l’intérêt pour la photographie spirituelle avait atteint un niveau record. Avec des millions de personnes en deuil pour les personnes perdues dans les deux guerres, la soif de retrouver des êtres chers était en demande. Et sous les projecteurs spirituels est entré l’Anglais William Hope. Déjà établi dans la photographie spirituelle, Hope a formé le Crewe Circle, un groupe de six photographes spirituels « doués ». Ensemble, le Crewe Circle a créé photographie après photographie et les a diffusées aux masses.

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Un ecclésiastique et deux esprits, pris par William Hope c. 1920
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Couple avec un esprit féminin, pris par William Hope c. 1920
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Homme entouré de signes de présence d’esprit, pris par William Hope c. 1920

Tout comme son prédécesseur, Hope et ses associés étaient continuellement en proie à des allégations de fraude. L’une des principales voix des critiques les plus accablantes de Hope était celle de  l’enquêteur paranormal Harry Price , un membre clé de la Society for Psychical Research . En 1922, Price a commencé à enquêter et a rapidement conclu que les photos d’esprit de Hope n’étaient que des faux. Price était convaincu que le Crew Circle avait utilisé des plaques de verre à double exposition, la même méthode de supercherie que William Mumler avait utilisée. En publiant ses conclusions accablantes, Price a exposé Hope comme une fraude, cependant, cela n’a pas suffi à mettre fin à la carrière de Hope.

Le Crew Circle avait quant à lui gagné un nombre important de partisans, dont Sir Arthur Conan Doyle, l’auteur de la série Sherlock Holmes. Doyle a refusé de croire que les photos d’esprit étaient fausses, et il n’était pas le seul. Malgré le rapport de Price, Hope a continué à exercer son métier de photographe spirituel et de médiumnité jusqu’à sa mort en 1933.

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Une séance montre un bras fantomatique en lévitation sur la table, prise par William Hope c. 1920
Communiquer avec les esprits

À la fin du 19 e et au début du 20 e siècle, alors que la photographie spirituelle gagnait en popularité, la croyance au spiritisme s’est également développée . Dans les salons et les salons à travers l’Amérique et l’Europe, les gens tenaient des séances dans l’espoir de communiquer avec l’autre côté. Habituellement, un médium agirait comme un conduit délivrant des messages d’esprits et de personnes chèrement décédées. Les médiums démontreraient également la présence physique des esprits dans la pièce en faisant sonner des cloches, en lévitant des objets et peut-être le plus visuellement choquant, l’émission d’un phénomène surnaturel appelé ectoplasme.

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Une photographie de Mme Bentley, autrefois présidente de la British Spiritualists Lyceum Union, prise par Wylie, v. 1920
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La médium canadienne Mary Ann Marshall et son faux ectoplasme fait de tissus, de tissus et de découpages de magazines.
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Une manifestation d’ectoplasme produisant un médium, prise par Albert Freiherr von Schrenck-Notzing, un médecin allemand, psychiatre et chercheur psychique notable.

Albert von Schrenck-Notzing, psychiatre et médecin allemand, est devenu fasciné par les phénomènes d’ectoplasme. Il a étudié la médium Marthe Beraud pendant plus d’une décennie documentant ses manifestations d’un autre monde. En Amérique, la médium spirite Mina Stinson Crandon, favorite de Sir Arthur Conan Doyle, est devenue si populaire que ses prières ont été lues par l’armée américaine.

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En 1924, Crandon a été présenté comme candidat pour un prix de 10 000 $ offert par Scientific American à tout médium qui pourrait démontrer avec succès sa capacité. Le célèbre illusionniste et membre du comité Harry Houdini a rapidement exposé les mécanismes de sa supercherie lors d’une séance. À peu près à la même époque, la médium canadienne Mary Ann Marshall, qui s’était également fait connaître grâce à des photos de son exhumation d’ectoplasme de son nez, a également été dénoncée comme une fraude, utilisant des tissus, des tissus et des découpes de magazines de personnes pour créer le faux ectopalsme.

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La Dame brune de Raynham Hall, prise par le capitaine Hubert C. Provand en 1936
Un sur un million

Alors que la crédibilité de la photographie spirituelle et du spiritisme déclinait sous le poids des faux et des fraudeurs, une photographie semblait avoir capturé l’impossible. Prise en 1937 par le capitaine Hubert C. Provand lors d’une séance photo pour le magazine Country Life au Raynham Hall à Norfolk, en Angleterre. Provand semble avoir capturé une apparition fantomatique debout sur l’escalier principal du bâtiment. Nommée par la suite la Dame brune, l’esprit serait Lady Dorothy Walpole (1686-1726), la sœur du premier Premier ministre de Grande-Bretagne.

Tout comme pour les premiers portraits d’esprits de William Mumler, les croyants du surnaturel se sont réjouis en affirmant qu’il s’agissait d’une preuve scientifique claire de l’existence des fantômes. Harry Price est même venu enquêter sur la photographie et a déclaré qu’elle était authentique. Mais comme cela fait partie du cours de la photographie spirituelle, l’image de Brown Lady est également venue avec sa juste part de détracteurs qui ont déclaré que l’image n’était rien de plus que le produit d’avoir été secouée pendant l’exposition, ce qui a causé l’anomalie.

Aujourd’hui, on estime de manière prudente que plus de 15 000 milliards de photos sont prises chaque année, et les photos fantômes restent aussi populaires que jamais avec des phénomènes étranges, apparemment inexplicables, capturés sur des caméras apparaissant quotidiennement sur Internet. Il semble que rien ne puisse être certain en ce qui concerne les domaines spirituels. Dans un monde plein de croyants et de sceptiques, peut-il y avoir une preuve définitive ? Bien sûr, alors que la photographie spirituelle, pour la plupart, est considérée comme rien de plus qu’un canular, les photographies et les histoires qui les sous-tendent restent des artefacts fascinants d’un passé plein de nostalgie et d’un besoin de réponses à ce qui se passe quand nous mourons et ce que le confort peut être obtenu par ceux qui sont laissés pour compte.

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